On taas se aika vuodesta, kun jokaisen alueen paras League of Legends-joukkue kerääntyy yhteen turnaukseen taistelemaan siitä, mikä on paras alue ennen vuoden loppua pidettävää maailmanmestaruusturnausta.

Viidettä kertaa järjestettävä Mid Season Invitational lähtee käyntiin huomenna play-in vaiheella, jossa ”nousevien alueiden” parhaat joukkueet taistelevat paikasta pääturnauksessa. Kiinnostavinta turnauksessa kuitenkin on itse pääturnaus.  Lähdemme tänä vuonna pääturnaukseen hyvin erilaisissa asetelmissa, jos vertaamme aikaisempiin vuosiin. Nimittäin länsimaalainen joukkue on yksi koko turnauksen ennakkosuosikeista.

Pääturnaus ­­– odotukset

Vaikka pohjoisamerikkalainen CLG saavutti MSI finaalin jo 2016 ja eurooppalainen G2 pääsi finaaliin 2017, silti koskaan aiemmin ei ole länsimaalaisella joukkueella ollut yhtä suuria odotuksia takanaan voittamaan koko turnausta, kuin tänä vuonna. Osa tästä hypestä tulee sen johdosta, että eurooppalainen Fnatic saavutti maailmanmestaruusfinaalin viime vuonna ensimmäistä kertaa 2011 jälkeen. Korea on muutenkin tippunut valtaistuimeltaan ja Kiina on noussut korealaisten hallitsemaan rooliin.

Tällä kertaa eurooppalainen G2 on kaikkien huulilla yhtenä ennakkosuosikkina. Puolustava maailmanmestari Invictus Gaming on suurimman osan mielestä turnauksen ennakkosuosikki, mutta G2:ta on kutsuttu parhaaksi länsimaalaiseksi joukkueeksi, joka on koskaan pelannut. MSI on G2:n mahdollisuus todistaa nämä ylistykset todeksi.

Eurooppalainen G2, Kiinan IG ja Etelä-Korean SKT T1 saivat automaattisen paikan pääturnaukseen. Näistä kolmesta joukkueesta korealainen SKT näyttää huonoimmalta lähdettäessä turnaukseen. Tämä on poikkeuksellista sillä korealaiset ovat aina tähän mennessä olleet ennakkosuosikkeja jokaisen MSI turnauksen historiassa.

G2:n takana oleva luotto kumpuaa heidän yksilöistään, jotka ovat osoittaneet huipputason pelaamista läpi vuoden. Mid laner Rasmus ”Caps” Winther ja top laner Martin ”Wunder” Hansen ovat näyttäneet olevansa maailman parhaimmistoon kuuluvia pelaajia. IG:n mid ja top laner Song “Rookie” Eui-jin ja Kang ”TheShy” Seung-lok ovat osoittaneet myös olevansa täysin omaa luokkaansa, ja näiden kahden pelaajan takia IG onkin hitusen G2:n edellä turnaukseen lähdettäessä. SKT:llä ei myöskään ole millään tavalla heikot solo lanerit. Kim ”Khan” Dong-ha ja Lee ”Faker” Sang-hyeok ovat molemmat legendaarisia pelaajia, joista Fakeria on jopa monesti tituleerattu maailman parhaaksi pelaajaksi. Molempien, Fakerin ja Khanin suoritukset ovat tänä vuonna kuitenkin jättäneet kaipaamaan lisää ja tästä syystä G2:n mahdollisuudet voittoon nousevat metassa, joka ratkaistaan pitkälti solo lanejen ympärillä.

SKT ei kuitenkaan jätä kylmäksi omalla kokoonpanollaan ja heidän bot lane; Park ”Teddy” Jin-seong ja Cho ”Mata” Se-hyeong onkin odotuksilta turnauksen paras. G2:n ongelmat taas kumpuavat bot lanesta, jossa on Luka ”Perkz” Perković ja Mihael ”Mikyx” Mehle. Vaikka tämä bot lane onkin pärjännyt Euroopassa loistavasti, niin tämä on Perkzin ensimmäinen vuosi ad carry roolissa ja Mikyxällä on ollut terveysongelmia ranteensa kanssa, joka on johtanut siihen, että hän voi harjoitella vain pari peliä päivässä. Sijaissupporttina G2:lla on Hampus ”promisq” Abrahamsson, joka on huomattavasti kokemattomampi pelaaja kuin Mikyx ja jos G2 ei pysty peluuttamaan Mikyxää niin heidän mahdollisuudet laskevat huomattavasti.

Play-in vaihe – odotukset

Play-in vaiheessa on kymmenen joukkuetta, joista kahdeksan aloittaa lohkovaiheessa ja kaksi joukkuetta on suoraan pudotuspeleissä, jonka voittamalla saa paikan pää turnauksessa. Yhteensä kolme joukkuetta selviytyy pääturnaukseen. Pudotuspeleissä ensimmäisen ottelun häviäjät pelaavat toisiaan vastaan, ja tämän ottelun voittaja saa paikan pääturnauksessa. Pohjois-Amerikan Team Liquid ja Taiwan / Hongkongin (LMS) Flash Wolves ovat automaattisesti pudotuspeleissä.

Kahdeksan muuta joukkuetta on jaettu kahteen lohkoon. Kummankin lohkon voittaja jatkaa pudotuspeleihin. A-lohkossa on Turkin 1907 Fenerbahçe, Oceanian Bombers, Latinalaisen Amerikan Isurus Gaming ja Vietnamin Phong Vũ Buffalo. B-lohkossa on Japanin DetonatioN FocusMe, Brasilian INTZ e-Sports, Kaakkois-Aasian MEGA ja Venäjän Vega Squadron.

A-lohkossa on kaksi voittajasuosikkia; 1907 Fenerbahçe ja Phong Vũ Buffalo. Turkin ja Vietnamin joukkueet ovat viime aikoina pärjänneet kohtalaisen hyvin kansainvälisellä tasolla. Viime vuonna Vietnam veti pidemmän korren, kun he kohtasivat, mutta tänä vuonna joukkueiden kunnon puolesta täytyy kääntyä 1907 Fenerbahçen puoleen. Ryhmän voittajaa on vastassa kuitenkin Team Liquid, joka on todella vaikea voittaa heistä kummallekaan.

B-lohko on huomattavasti heikompi lohko kuin A-lohko, ja tässä lohkossa ketä tahansa voi yllättää. Normaalisti Brasilia on ollut vahva alue, mutta INTZ ei ole näyttänyt vahvalta tullessaan turnaukseen. MEGAssa (ent. Bangkok Titans) on monia kokeneita pelaajia, kuten G4, Rockky ja Lloyd, mutta he eivät ole löytäneet vielä kansainvälistä menestystä. Myös CIS-alue on yllättänyt välillä, eikä Vega Squadronia voi sulkea pois tästä yhtälöstä. Esimerkiksi viime vuonna venäläinen Gambit Gaming meinasi pudottaa Cloud 9 pois maailmanmestaruuskisoista.

Eteni sitten kuka tahansa B-lohkosta jatkoon, niin Flash Wolves on selkeä ennakkosuosikki pudotuspeleissä. Vaikka LMS:n taso onkin laskenut huomattavasti tänä vuonna sen tähtipelaajien, kuten Maple, Karsa ja SwordArt, siirryttyä Kiinaan, niin näyttä Flash Wolves silti paremmalta kuin kukaan B-lohkon joukkueista. A-lohkon voittaja on myös selkeä ennakkosuosikki B-lohkon voittajaa vastaan häviäjienottelussa pudotuspeleissä.

Kuvalähde: Riot Games