Lohkovaihe on MLG Columbuksessa saatu päätökseen, ja sirkus siirtyy MLG:n studioilta loppuunmyydylle Nationwide Areenalle. Muun muassa NHL-seura Columbus Blue Jacketsin käyttämä halli pääsee seuraamaan kahdeksan pudotuspeleihin edenneen joukkueen taistelua 500 000 dollarin pääpalkinnosta.

Ensimmäistä kertaa pudotuspeleihin lähdetään ilman hallitsevaa Major-voittajaa, kun ranskalainen Team EnVyUs jäi yllättäen lohkonsa viimeiseksi. Myös ranskalais-belgialainen G2 jatkaa epäonnistuneiden Major-turnaustensa sarjaa, kun etenkin joukkueen pitkäaikainen kapteeni Kevin ‘Ex6Tenz’ Droolans jäi jälleen vailla paikkaa kahdeksan parhaan joukossa.

Joka tapauksessa perjantaista lähtien seurataan kahdeksan huikean joukkueen matkaa kohti himoittua Major-turnauksen voittoa.

Natus Vincere vs. Ninjas in Pyjamas

Perjantain ensimmäinen ottelu käydään kahden legendaarisen joukkueen välillä. Na`Vi pelasi vakuuttavan lohkovaiheen ennakkoon tasaisimmaksi ennustetussa lohkossa.

Cloud 9 kaatui Trainissa numeroin 16-9, ja Na´Vi suorastaan pyyhki lattiaa puolalaisilla kilpaveljillään Virtus.pro:lla. 16-4 Cobblestonessa varmisti välieräpaikan IVY-maiden edustajille.

Na´Vi on yksi tämän hetken parhaista taktisista joukkueista, ja joukkueen AWP pelaaja Ladislav 'GuardiaN' Kovács on tarrannut kiinni maailman parhaan tarkk’ampujan titteliin kiinni.

NiP lähtee otteluun hieman erilaisista lähtökohdista. Pitkään sekaisin ollut joukkue on alkanut löytää taas peliään. Ninjojen uusin pelaaja Jacob ”pyth” Mourujärvi joutui kuitenkin jättämään turnauksen väliin vain päiviä ennen sen alkua viisumiongelmien vuoksi. Tilalle otettiin joukkueen valmentajaksi tammikuussa pestattu Björn ”THREAT” Pers.

THREAT on tuonut NiPin peliin aimo annoksen lisää taktiikkaa ja variaatiota, mikä on näkynyt alkusarjan peleissä. Joukkue pelaa paljon kurinalaisemmin sekä käyttää selkeästi enemmän ennalta suunniteltuja kuvioita. THREATin oli kuitenkin tarkoitus olla pelaajien takana kertomassa ohjeita, ei palvelimella.

NiP taisteli silti lohkoista jatkoon ottamalla tiukan voiton Flipsid3 Tacticsista jatkoajalla. Voittajien ottelussa yksi turnauksen ennakkosuosikeista Luminosity Gaming otti omansa, ja tylytti ruotsalaiset kumoon 16-5 lukemin Miragessa. Ratkaiseva ottelu oli Mousesportsia vastaan, jossa THREAT näytti vielä pystyvänsä pelaamaan kovalla tasolla. Kolmannessa kartassa Overpassissa hän kuului ottelun parhaimmistoon, samalla kun joukkueen tähtipelaaja Patrik ”f0rest” Lindberg ei päässyt tasolleen.

Tähän NiP:llä ei ole varaa Na´Via vastaan.  Guardian, Ioann ’Edward’ Sukhariev sekä Egor ’flamie’ Vasilyev ovat olleet liekeissä turnauksen aikana, ja jos joku heistä pettää, voi joukkue tukeutua vahvaan rutiiniinsa. Vaikka THREAT pelasi vakuuttavasti ja on johtanut NiP:n peliä hyvin, antavat ninjat kuitenkin liikaa tasoitusta pythin puuttuessa. Vain NiP rungon ihmevire voi siivittää ruotsalaiset välieriin.

Astralis vs. Fnatic

Tanskalainen Astralis hoiti alkulohkonsa rutiinilla. Voitot Gambit Gamingista sekä Counter Logic Gamingista irtosivat ilman suurempia ponnisteluja, ja joukkue pääsi rauhassa keskittymään puolivälieriin. Astralis on viimeisen vuoden aikana sijoittunut tasaisesti neljän parhaan joukkoon, mutta välierissä on pääasiassa tullut noutaja.

Arpaonni ei kuitenkaan suosinut tanskalaisia. Lohkovoitosta huolimatta ensimmäisellä kierroksella tulee vastaan turnauksen ehdoton ennakkosuosikki fnatic. Ruotsalaiset kompuroivat lohkovaiheessa Team Liquidia vastaan, ja varmistivat paikkansa puolivälieriin vasta voitolla FaZe Clanista.

Kyseessä onkin ehdottomasti mielenkiintoisin puolivälierä, eikä moni odottanut näiden jättiläisten kohtaavan jo tässä vaiheessa. Joukkueet ovat kohdanneet viimeisen kolmen kuukauden aikana kolmesti, ja fnatic on selvinnyt voittajana yhtä monta kertaa. Astraliksen ainoa karttavoitto (Cache) tuli aikaisemmin tässä kuussa Katowicessa, kun fnatic pudotti tanskalaiset finaalista.

Astralis on kuitenkin yksi tämän hetken parhaista joukkueista, ja historian saatossa se on päihittänyt ruotsalaiset useampaan otteeseen. Tässä turnauksessa Nicolai ’device’ Reedtz on ollut kovalla tasolla, René ’cajunb’ Borgin säestäessä hienosti taustalla.

Fnatic on perinteisesti ollut vielä hieman unessa lohkovaiheen aikana, mutta nostanut tasoaan pelien kovetessa. Tätä vasten peilaten ei lohkovaiheen tappio Liquidille ole katastrofi, mutta kysymysmerkkejä se joukkueen ylle nostaa silti. Maailman parhaaksi pelaajaksi tituleerattu Olof ’olofmeister’ Kajbjer ei ole ollut oma dominoiva itsensä, ja huhuja liikkuukin miehen mahdollisesta rannevammasta. Fnatic omaa ehkä laajimman pelaajamateriaalin kaikista joukkueista, mutta olofmeisterin hyvä pelivire parantaa ruotsalaisten osakkeita huomattavasti

Joka tapauksessa ei vastus ole kummallekaan joukkueelle mieluinen näin aikaisessa vaiheessa pudotuspelejä. Karttavalintojen ollessa suosiollisia Astralikselle, voivat tanskalaiset lähettää Fnaticin aikaisin ulos turnauksesta. Fnatic on kuitenkin hienoinen ennakkosuosikki sarjan voittajaksi.

Team Liquid vs. Counter Logic Gaming

Turnauksen ensimmäinen todellinen pommi tipahti Liquidin toimesta, kun se B-lohkon voittajien ottelussa voitti Fnaticin. Tuskin kukaan muu kuin Liquid itse uskoi voittoon ennen ottelua, mutta niin vain varapelaajalla pelaava yhdysvaltalaisjoukkue otti itselleen lohkovoiton.

Joukkueeseen alkuvuonna liittynyt, tähtipelaajaksi hankittu Aleksandr ’s1mple’ Kostyliev on pelannut varsin mukiinmenevästi. Valokeilan on kuitenkin tässä turnauksessa  joukkueen varapelaajaksi siirretty Eric ’adreN’ Hoan, kuka on ollut huikealla pelipäällä. Joukkueen kapteeni Spencer ’Hiko’ Martin on onnistunut hyvin rauhoittamaan nuorten peliä, ja se voi tulevaisuudessa vielä kantaa pitkälle.

Kotiyleisön riemuksi vastaan asettuu toinen yhdysvaltalaisjoukkue Counter Logic Gaming. CLG ratkaisi jatkopaikkansa voittamalla Gambit Gamingin ratkaisevassa ottelussa karttavoitoin 2-1. Joukkue sysäsi myös tylysti hallitsevan mestarin, Team EnVyUsin, häviäjien otteluun 16-8 voitolla.

Vaikka EnVyUs:sta kairattu voitto näyttää hyvältä paperilla, voi tämän turnauksen perusteella sanoa Liquidin suorituksen ansaitsevan enemmän aplodeja. Tämä tulos jo pelkästään tekee Liquidista ennakkosuosikin puolivälierään lähdettäessä.

Josh ‘jdm64’ Marzano on ottanut CLG:n reppuselkäänsä, ja joukkue kaipaa samaa myös perjantai iltana. CLG sortui hölmöihin virheisiin venäläisiä vastaan. Liquid on Gambittia selkeästi organisoidumpi joukkue, eikä jätä virheitä rankaisematta.

Ensimmäistä kertaa Major-turnaussten historiassa saavat yhdysvaltalaiset joukkueet kaksi joukkuetta kahdeksan parhaan joukkoon, ja jompi kumpi raivaa tiensä hisotriallisesti välieriin. Todennäköisesti kyseinen joukkue on Team Liquid

Luminosity Gaming vs. Virtus.pro

Luminosity on noussut kohinalla CS:GO-maailman eliittiin, ja tavoitteleekin nyt vakavissaan ensimmäistä turnausvoittoaan. Kolmesta edellisestä LAN-turnauksesta kaksi hopeatilaa on erinomainen suoritus, mutta nälkä kasvaa syödessä.

Taktisesti huikea brasilialaisnippu keksii jatkuvasti uusia tapoja yllättää vastustaja. Muun muassa turnauksen ensimmäisessä pelissä mousesportsia vastaan Fernando ’fer’ Alvarenga toimi suuren osan Miragen CT-puoliskoa käytännössä joukkueen pankkina. Konepistoolia huoletta käyttänyt fer hankki frägeillään kierros toisensa jälkeen joukkueelleen tarvittavat aseet.

Nähtäväksi jää, oliko kyseinen innovaatio vain hetken huumaa, vai nähdäänkö vastaavia strategioita jatkossakin.

Jos mousesports laittoi vielä brasilialaiset tiukoille, ei NiP:lla ollut enää sanan sijaa. Virtus.pro sen sijaan hoiti lohkovaiheen pidemmän kaavan mukaan, kun helpon ensimmäisen pelin jälkeen otti se rumasti takkiin Na`Vilta. G2 kaatui kuitenkin toistamiseen, joten puolalaiset varmistivat lohkon toisen jatkopaikan itselleen.

Hyvästä voitosta huolimatta lähtee Virtus.pro altavastaajana otteluun. Joukkueiden kuntokäyrät viimeisen muutaman kuukauden aikana kulkevat hyvin eri polkuja, eikä ennen Columbusta Virtus.pro ole esittänyt kuluvan vuoden aikana juuri mitään mainitsemisen arvoista. Joukkueen ikoni, Jaroslav 'pasha' Jarząbkowski on pudonnut kauas huipputasostaan, eivätkä joukkuetoveritkaan ole viimeaikoina loistaneet.

Luminosity on ehdoton suosikki jatkoonmenijäksi. Virtus.pro on perinteisesti suoriutunut hyvin Major-turnauksissa, mutta joukkueen taso on tällä hetkellä aivan liian kaukana brasilialaisista. Joukkueen aseet Luminositya vastaan lepäävät yksilöiden tason noston varassa. Janusz ‘Snax’ Pogorzelski on osoittanut jälleen heräämisen merkkejä, kuten myös joukkuetoverinsa Filip ‘NEO’ Kubski.

Luminositylla sen sijaan ei tarvetta moiseen ole ollut, vaan se on jatkanut kovalla tasolla suorittamista läpi alkuvuoden. Virtus.pro voi sopivan kartan osuessa viedä ottelun kolmanteen erään, mutta yllätys on, mikäli puolalaiset jatkavat välieriin.

Kuvat: Dreamhack / Adela Sznajder