Viime viikkoina useat organisaatiot ovat ilmoittaneet Ovewatch-joukkueidensa lopettamisesta. Näihin kuuluu muun muassa Splyce, Complexity gaming, Denial, Red Reserve ja viimeisimpänä Team Dignitas. Peli itsessään tuntuu kuitenkin olevan suosionsa huipulla, sitä on myyty alle vuoden aikana jo 30 miljoonaa kappaletta, eli mistä kiikastaa?

Haetaanpa hieman perspektiiviä asiaan: Tällä hetkellä Overwatchin ammattilaisskenessä on eri lähteiden mukaan eri määrä joukkueita, mutta Esportsearnings laskee niitä olevan 88. Joukkueiden laskentatapaa ei ole paljastettu, mutta oletan siihen kuuluvan ne joukkueet joilla on laskettavia turnausvoittoja. Mikäli mukaan taasen lasketaan kaikki joukkueet, voitoista riippumatta, puhutaan jo sadoista.

Tästä joukosta joukkueita on siis pudonnut vain muutama, joista menestyksekkäin oli Complexity noin 40 000 dollarin turnausvoitoillaan. Muiden joukkueiden voitot vaihtelivat noin parista tuhannesta dollarista kolmeentoistatuhanteen dollariin. Vertailun vuoksi sanottakoon, että menestyksekkäin Overwatch-joukkue Team EnVyUs on ansainnut turnausvoitoillaan noin 200 000 dollaria. Kyse ei ole siis lajin kärjen pakenemisesta.

Mutta pienetkin liikehdinnät voivat enteillä alan tulevia mullistuksia. Mikä siis sai edellä mainitut joukkueet jättämään lajin taakseen? Syitä on useita. Esimerkiksi Complexity gaming listasi syikseen ”nykyisen siirtymävaiheen aiheuttamat rajoittuneet mahdollisuudet”. Splycen omistaja Marty Strenczewik taasen painotti joukkueen tarvetta ”tietää mihin he rahansa sijoittavat” ja listasi ongelmiksi epätietoisuuden Overwatch-liigasta ja turnauksien pienen kokoluokan.

Onko Overwatchin kilpailullinen tilanne todella niin synkkä, kuin nämä joukkueet antavat ymmärtää? Tehdäänpä hieman vertailua, taas kerran. Overwatch on noin vuoden vanha peli (betavaihe pois lukien). Esportsearningsin mukaan pelillä on sinä aikana ollut 397 turnausta, joiden kokonaispotti oli noin 2,7 miljoonaa dollaria. Samana vuonna julkaistu Street Fighter V:llä on taasen ollut 54 turnausta 760 000 dollarin kokonaispotilla ja vuonna 2015 julkaistu Call of Duty: Black Ops III kokosi Overwatchin julkaisuvuonna kokonaispottiinsa noin 3,7 miljoonaa dollaria 29 turnauksesta.

Team Dignitas Overwatch Xtra Cup Parisissa vuonna 2017

Overwatch näyttää siis olevan mittarin keskivaiheilla, eikö vain? No ei oikeastaan. Street Fighter V:n palkintopottia paisuttaa nimittäin Capcomin itsensä rahoittama 360 000 dollarin Capcom Cup. Samoin on myös Call of Duty: Black Ops III:n kanssa, jonka vuoden 2016 3,7 miljoonan dollarin palkintopottia Activision sponsoroi kahdella miljoonalla. Tämän laskutavan mukaan Overwatch johtaa jopa Blizzardin omaa Heroes of the Stormia, jonka ensimmäisen täyden vuoden (2015) kokonaispotti oli 1,4 miljoonaa dollaria Blizzardin oma panostus pois lukien. Overwatchiin itseensä Blizzard on tähän mennessä panostanut rahallisesti vain noin 300 000 dollaria.

Pelillä meneekin siis varsin vahvasti. Eli mistä kiikastaa? No, huomattavaa onkin nimenomaan Overwatchin merkittävä kokonaispotti JA samalla turnausten suuri määrä. Raha on hajaantunut lukuisten pienimuotoisten turnausten välille muutaman suuren sijaan, ja juuri tämä on mahdollisesti osasyynä joukkueiden hanakkuuteen pitäytyä kiinni Overwatchissa. Mikäli nykyinen tahti jatkuu, Overwatchissa pelataan tänä vuonna yli 200 turnausta, mutta niiden palkintopotti on keskimäärin vain alle kymmenentuhatta dollaria. Tämä tarkoittaa, että maksimoidakseen voittonsa (ja taloudellisen tulevaisuutensa) joukkueiden tulee liikkua paljon, mikä sitoo sekä aikaa että rahoja.

Ongelmana on toki sekin, että vaikka Overwatch pärjää ikäänsä nähden hyvin, sillä on kilpailijanaan vahvempia ja kokeneempia lajeja. League of Legendsin turnauksien keskimääräinen palkintopotti oli vuonna 2016 noin 50 000 dollaria, pois lukien 5 miljoonan dollarin World Championship. FPS:ien puolella Counter Strike: Global Offensive taasen tarjosi samana vuonna keskimäärin 46 000 dollaria per turnaus.

Hankalaksi tilanteen tekee siis turnauksien pieni koko ja samalla kilpailevien lajien makeammat houkutukset. On mahdollista, että organisaatiot olettivat pelijätti Blizzardin laittavan pökköä pesään saadakseen lajin kasvamaan nykyistä nopeammalla vauhdilla. Mikä on siis hidastanut Overwatchin kasvua?

No, asiaa ei ainakaan ole auttanut Overwatch-liigaa vainonnut mediahiljaisuus. Liiga paljastettiin jo viime vuoden marraskuussa, eli se on ollut tiedossa noin puolet Overwatchin elinkaaresta, mutta minkäänlaista lisätietoa ei asiasta ole sen jälkeen kuulunut.

Tämä on mahdollisesti asettanut tapahtumanjärjestäjät vaikeaan tilanteeseen. Onnistuessaan Overwatch-liiga olisi mammuttimainen otus, joka dominoisi lajin kilpaskeneä. Kun sen kokoluokasta tai käytännön asioista ei tiedetä mitään, en yhtään ihmettele jos järjestäjien ja sponsorien on vaikea investoida rahaa Overwatchiin. Mitä jos liiga tulee sitomaan joukkueita niin, etteivät ne voikaan ottaa osaa kolmannen osapuolen turnauksiin? Tällöin turnauksiin jo sijoitettu raha menee hukkaan, kun niiden vastikkeeksi ei saadakaan vuosi vuodelta kasvavaa näkyvyyttä. Jo nyt Blizzardin vaatimat turnausmaksut ovat pakottaneet tietyt tapahtumajärjestäjät luopumaan Overwatchista.

Hiljaisuus on myös sikissyt ilmaan huhuja, jotka eivät ole varsinaisesti luoneet luottamusta lajin tulevaisuuteen. Huhuttu 20 miljoonan dollarin liigapaikkamaksu ja Blizzardin muut suunnitelmat ovat varmasti saaneet aikaan epävarmuutta joukkueiden keskuudessa. 20 miljoona on kova hinta vuoden vanhasta lajista, kun eurheilun kovimpaan kärkeen kuuluvaan League of legendsiin pääsee mukaan 1,8 miljoonalla dollarilla.

Blizzardin into eurheilua kohtaan on kunnioitettavaa, mutta rohkaisevan tönimisen sijaan yhtiö näyttää haluavan pakottaa lajin naurettavan suuriin mittasuhteisiin sen sijaan, että antaisi sen kasvaa orgaanisesti. Järkälemäisen hintalapun myötä on selvää, että liiga tulee pyörimään vain suurimmissa maissa. Esimerkiksi Suomeen sitä tuskin saadaan. Ideaalitilanteessa liiga olisi portaikko, jota pitkin pelaaja voisi edetä aivan alkuvaiheistaan World Cupiin asti, mutta nyt näyttää siltä että se tulee pahimmillaan vain vaikeuttamaan skenen luonnonmukaista kasvua.

Kyse ei ole vain lajin sisällä liikkuvasta rahasta. Myöskään sen katsojamäärät eivät niin kilpailukykyisiä kuin toivoisi. Tähän osasyynä on ainakin se, että pelin katsominen on tarpeettoman vaikeaa, eikä siihen ole tehty muutoksia sitten julkaisun jälkeen. On esimerkiksi käsittämätöntä, että peli merkitsee seurattavan joukkueen yhä punaisella, vaikka kyseinen väri on peliä pelatessa varattu ainoastaan vastustajille. Tämä pistää peliä pelanneiden katsojien pasmat täysin sekaisin.

Toivoa ei kuitenkaan ole menetetty. Overwatch on yhä todella hyvässä hapessa, mutta aika tehdä muutoksia on nyt. Laji tarvitsee kipeästi isoja palkintopotteja joka Overwatch Liigan kautta, tai jollain muulla tavalla. Samalla pelin katsomiskokemukseen pitää panostaa, sillä se on aivan oleellinen osa lajin menestystä ja on vaikuttanut suuresti esimerkiksi CS:GO:n menestykseen. Lopuksi täytyy varmistaa, että lajia rakennetaan sen nykytilanteen mukaan, ei sen perusteella mitä sen toivotaan olevan. Skene kasvaa ruohonjuuritasolta ylöspäin, eli mitä helpommin lähestyttävä se on, sitä terveempi koko ekosysteemi tulee olemaan.

Overwatch täyttää vuoden ensi viikon keskiviikkona. Vain aika näyttää, tuoko toinen vuosi tullessaan samanlaista menestystä, vai hiipuuko sankareiden tahti ennen aikojaan.

 

Lähteet: Esportsearnings, Yahoo Esports, Liquidpedia Kuvalähteet: Blizzard, Team DignitasBlizzard