Paljon puhutun ja epäillystä herättäneen Overwatch Leaguen ensimmäinen kausi on edennyt jo puoleenväliin. Kauden neljästä vaiheesta on pelattu kaksi, mikä antaa hyvän mahdollisuuden tehdä katsausta siihen, mikä liigan tilanne tällä hetkellä on. Vaikka kauden alku onkin monella mittapuulla ylittänyt odotukset, sekä yksittäiset joukkueet että Blizzard itse ovat kärsineet kovia kolhuja viime kuukausien aikana.

 

Ne katsoo sittenkin


Overwatchin katsomiskokemus ja jopa sen asema e-urheilulajina olivat pitkään epäilyksen alla, eikä keskustelu ole vieläkään vaiennut täysin. Kiinnostusta lajiin oli selvästi jo alusta asti, mutta kun puheet Overwatch Leaguen miljoonien dollarien sisäänostohinnasta levisivät, heräsivät kysymykset siitä, kykenisikö liiga tarjoamaan hintalapulleen vastiketta?

On toki selvää, ettei Overwatch Leaguesta odotettu läpihuutomenestystä. Dallas Fuelin omistaja Mike Rufail puolusteli ennen liigan alkua Overwatch Contendersin 20 000 katsojan huippua riittäväksi lajin tässä vaiheessa. Liigapaikkojen ostajat ovat selvästikin sijoittaneet rahansa pitkää tähtäintä ajatellen. Tärkeämpää on, millaisilta luvut näyttävät viiden vuoden päästä, kuin miltä ne näyttävät nyt.

Liigan katsojaluvut ovatkin varmasti olleet positiivinen yllätys. Twitch-lähetysten luvut ovat liikkuneet säännöllisesti 80 000 - 100 000 katsojan paikkeilla, vaiheiden playoffeissa luvut ovat kivenneet jopa 130 000:een. Kiinnostus on palkittu suuren profiilin sponsoreilla, joihin kuuluvat esimerkiksi Toyota ja Sour Patch Kids.

On kuitenkin hyvä pitää mielessä, että kyseessä on maraton, ei sprintti. Katsojalukujen ylläpitäminen tulee olemaan vähintään yhtä haastavaa kuin niiden saavuttaminen.

 

Joukkueita kiskotaan ylös ja alas


Liigan alkaessa oli jo selvää, että korealaisrosterit tulisivat hallitsemaan sen kärkeä. Näin tapahtuikin ja pistetaulukon kärjessä seisovat tällä hetkellä New York Excelsior, London Spitfire ja Seoul Dynasty.

Korealaisten ylivalta ei kuitenkaan ole niin kiistaton kuin olisi voinut odottaa. Ensimmäinen länsimaalaisjoukkueen voitto korealaisrosteria vastaan tapahtui jo kolmannella viikolla Philadelphia Fusionin (Joona "Fragi" Laineen kotijoukkue) ottelussa New York Excelsioria vastaan. Tämän jälkeen monet muutkin ovat vääntäneen voiton korealaiskolmikon käsistä. Pahimmin kolmikosta on kärsinyt Seoul Dynasty, joka pudotettiin molemmissa vaiheissa ulos playoffeista.

Potentiaalia ei löydy vain pistetaulukon korkeimmalle kivunneista länsimaalaisjoukkueista, vaan myös keskiväli on osoittanut mahdollisuutensa ihmetekoihin. Tällä hetkellä liigan kovimmiksi länsimaalaisjoukkueiksi voisi laskea Houston Outlawsin (Jiri "LiNkzr" Masalinin kotijoukkue), Philadelphia Fusionion ja Los Angeles Gladiatorsin (Benjamin "BigGoose" Isohannin ja Jonas "Shaz" Suovaaran kotijoukkue).

Voitonhuuman lisäksi monet joukkueet ovat kuitenkin joutuneet kokemaan myös katkeraa pettymystä. Länsimaiden parhaimmistona pidettyä Dallas Fuelia (Timo "Taimou" Kettusen kotijoukkue) vaivaa yhä selvän strategian puute. Sillä ei tunnu olevan selkeää kuvaa siitä, mitä tekisi pelaajillaan. Joukkue putosikin toisessa vaiheessa pistetaulukon toiseksi viimeiseksi. Vaikeassa asemassa ovat myös Florida Mayhem (Aleksi "Zuppeh" Kuntsin ja Joonas "Zappis" Alakurtin kotijoukkue) ja pelkkää häviötä kokenut Shanghai Dragons.

Kenenkään tilanne ei kuitenkaan ole toivoton, sen ovat liigan monet nousut ja laskut jo todistaneet. Uusi valmentaja ja täydennyspelaajat (mukaan lukien Alakurtti) ovat jo pedanneet kiitoradan Mayhemin nousukiidolle, ja myös Shanghai Dragonsin rosterimuutokset tulevat takuulla muuttamaan joukkueen peliä perustavanlaatuisesti.

Kauden parasta antia onkin ollut huomata, ettei minkään joukkueen sijoitus ole kiveen hakattu.

 

Fanit ja yrityskulttuuri törmäävät - meemit kuohauttavat tunteita


Blizzardin halu luoda kunnioitettu, perinteisten urheiluliigojen tapoja ja menestystä mukaileva liiga on aiheuttanut myös vastakkainasetteluja. Nuorten ja kokemattomien pelaajien egot törmäsivät uusiin vaatimuksiin, eikä kurinpidolta tahi kohuilta säästytty.

Monet pelaajat ovat saaneet rangaistuksia, jotka ovat vaihdelleet sakoista pelikieltoihin. Osa näistä on syntynyt selvistä liigan sääntöjen rikkomisesta, mutta osa kielii eri ryhmien välisistä kulttuurieroista.

Trihard7-emoten ja Pepe-meemin käytöstä johtaneet toimenpiteet ovat olleet erittäin kuumia puheenaiheita fanien keskuudessa. Toisaalta ymmärretään, että Blizzardin on pakko välttää kohuja saadakseen valtavirran katsojat puolelleen, mutta mihin raja on vedettävä? Onko tilanteita tulkittu oikein ja ovatko rangaistukset kohtuullisia?

Pelkona on, että Blizzardin äärimmäinen valta ja varovaisuus johtavat tukahduttavaan ilmapiiriin, joka ei anna tilaa inhimillisille virheille. Toki on myös selvää, ettei liigan pelaajilta voi enää odottaa mitään vähempää kuin ammattimaista ja ehdottoman asiallista käytöstä.

Oli miten oli, Blizzardilla tulee olemaan edessään vaikea tasapainoilu spontaanin fanikulttuurin ja menestyksen kannalta pakollisen, puhtaan imagon välillä.

 

Overwatch Leaguen kolmas vaihe alkaa tämän viikon torstaina kello 02:00.

Lähteet: Overwatch League Kuvalähde: Blizzard