Overwatch-Liigan esikauden pelit pelattiin viime viikon torstain ja sunnuntain välillä. Mukana esikauden peleissä olivat kaikki Liigan täysi-ikäiset pelaajat ja lähestulkoon kaikki sen joukkueet. Ainoastaan Philadelphia Fusion (suomalaisen Joona "Fragi" Laineen kotijoukkue) joutui jättämään esikauden väliin logistiikkaongelmien vuoksi.

Kyseessä oli ensimmäinen maistiainen paljon rummutellusta Overwatch-Liigasta, jonka täytyy kyetä menestymään paremmin kuin vain "ihan hyvin". Se kantaa harteillaan paitsi koko lajin tulevaisuutta, myös miljoonasijoittajien odotuksia. Minimipalkkojen, terveysvakuutusten ja muiden virallisten säännösten tukema Liiga on ensimmäinen yritys luoda pitkäikäinen, uskottava ja "kunnollinen" e-urheiluliiga, joten sen kohtalo tulee vaikuttamaan merkittävällä tavalla koko alan tulevaisuuteen.

 

Esillepano

Esikauden esillepano oli loistavaa. Los Angelesin Blizzard Arenaa oli tuunattu melkoisesti sitten Overwatch Contendersin finaalien ja show olikin aivan eri luokkaa. Pelaajat kävelivät areenalle kunnon hypetyksen kera, ja joukkueiden brändit olivat komeasti esillä.

Henkilökunta osasi asiansa ja saivat aikaan viihdyttävät lähetykset. Juttu luisti niin selostajien kuin analyytikkopöydänkin puolella, ja kamera välitti kuvaa aina pelaajien hurmiosta yleisön tunnelmiin.

Otteluiden lähettäminen ainoastaan Activisionin omistaman Mlg.tv:n kautta aiheutti jos jonkin verran hämmennystä. Todennäköisesti kyseessä oli yritys kerätä lähetyksen statistiikkaa Twitchiä hallitummassa ympäristössä. Tämä vaikutti otteluiden katsojalukuihin, mutta onneksi ensimmäisen kauden ottelut tullaan lähettämään myös Twitchin kautta.

Sanottakoon kuitenkin, että itse lähetys toimi omalta osaltani moitteetta ja se oli jopa selvästi parempilaatuinen kuin Twitchin lähetykset (korkeampi fps ja bitrate). Itse ainakin harkitsen ensimmäisen kauden otteluiden katsomista Mlg.tv:n kautta.

Myös sosiaalisen median puoli oli esikauden otteluissa hoidossa, mikä on tietenkin elintärkeää Liigan mainostuksen ja tiedottamisen kannalta. Uudet Spectator Moden työkalut mahdollistivat otteluiden kohokohtien jakamisen nopeasti ja näyttävästi. Näiden avulla sana Liigasta saadaan varmasti leviämään.

 

Katsomiskokemus

Otteluiden seuraaminen on ollut yksi Overwatchin suurimmista kompastuskivistä. Uudet Spectator Moden muutokset, jotka nähtiin jo World Cupissa, ovat parantaneet tilannetta merkittävästi. Pelaajien uniformut ja värikoodaus auttoivat joukkueiden erottamisessa ja uusi instant replay -toiminto varmisti, etteivät ottelun parhaat palat menneet yleisöltä ohitse.

Tämä ei suinkaan tarkoita, että katselukokemus olisi vielä täydellinen. Joukkueita ei vieläkään pysty erottamaan ensisilmäyksellä ja tietyt tunnusvärit sulautuvat helposti kenttien taustoihin tai varjoihin. Värien kirkkautta ja uniformujen yksivärisyyttä lisäämällä katselukokemus ampaisisi eteenpäin merkittävästi.

Myös otteluiden kameratyö vaatii vielä muutoksia. Esikauden pelien aikana kamera pysyi pitkälti ensimmäisessä persoonassa ja pääosin hyökkäävässä joukkueessa. Kuvakulman vaihtaminen on aina ollut hämmentävää, joten tältä kantilta katsottuna ratkaisut ovat ymmärrettäviä. Nykyinen kameratyö tekee kuitenkin pelin kokonaiskuvan hahmottamisen varsin vaikeaksi.

Pelkästään toiseen joukkueeseen keskittyminen on ymmärrettävää, mutta jonkinlainen tasapaino olisi mielestäni parempi. Kameran olisi hyvä siirtyä ajoittain kolmanteen persoonaan näyttääkseen pelaajien aseman, ja vaihtelua joukkueiden välillä voisi yrittää vaikkapa segmenteittäin - tietty ajanjakso seurattaisiin yksinomaan hyökkäävää joukkuetta ja sitten puolustavaa.

 

Ottelut

Vaikka esikaudella pelattiinkin ainoastaan näytösotteluita, voidaan niiden perusteella sanoa jo jotain Liigan joukkueiden tasosta ja kyvyistä. Kuten odottaa saattaa, pelaajien pelituntuma on selvää huippuluokkaa. Osa pelaajista oli toki saapunut Yhdysvaltoihin vasta äskettäin, eikä ollut ehtinyt harjoittelemaan paljoakaan joukkueidensa kanssa, joten näiden pelaaminen tulee vielä paranemaan huomattavasti ennen ensimmäisen kauden alkua.

Otteluiden vähyyden vuoksi joukkueiden keskinäisistä tasoeroista ei pysty sanomaan vielä mitään varmaa. Iloisena yllätyksenä kuitenkin mainittakoon, ettei korealaisjoukkueiden ylivalta tule välttämättä olemaan niin ehdoton kuin mitä odotettiin.

Seoul Dynasty nappasi esikauden ykköspaikan 3-0 lukemin, mutta voitot eivät irronneet mitenkään helposti. Houston Outlaws ja New York Excelsior laittoivat tälle kampoihin 2-1 ja 3-1 erälukemin, joiden kenttävoitotkin irtosivat paikoitellen vain 3-2 ja 2-1 luvuin.

Entisen Apex-voittajan GC Busanin ympärille rakennettu London Spitfire joutui puolestaan tyytymään vaatimattomiin 1-1 voittolukemiin, Los Angeles Gladiatorsin väännettyä itselleen otteluvoiton numeroin 3-2.

Suomalaisittain esikauden menestyksekkäin joukkue oli Timo "Taimou" Kettusen kotijoukkue Dallas Fuel (2-0), jota seurasi Jonas "Shaz" Suovaaran ja Benjamin "BigGoose" Isohannin Los Angeles Gladiators (1-1).

Vailla voittoja jäivät Jiri "LinkZr" Masalinin Houston Outlaws ja Aleksi "Zuppeh" Kuntsin Florida Mayhem.

 

Overwatch-Liiga: Kausi 1

Overwatch-Liigan ensimmäisen kauden lohkovaihe alkaa tammikuun 11. päivä. Joukkueet tulevat pelaamaan kahdessa divisioonassa: Tyynenmeren divisioonassa ja Atlantin divisioonassa. Joukkueet pelaavat 20 divisioonan sisäistä ja 20 divisioonien välistä ottelua.

Lohkovaihe päättyy heinäkuun 16. päivä.

Kauden playoffeihin etenevät kuusi joukkuetta: molempien divisioonien parhaimmat joukkueet ja neljä näiden jälkeen parhaiten pisteitä ansainnutta joukkuetta (divisioonasta huolimatta). Playoffit alkavat heinäkuun 11. päivä ja jatkuvat heinäkuun 22. päivään asti.

Kauden finaali pelatan heinäkuun 26. ja 28. päivä välisenä aikana, ja sen voittajajoukkue palkitaan miljoonalla dollarilla. Kauden kokonaispalkintopotti on 3,5 miljoonaa dollaria. Tarkan otteluaikataulun löydät Overwatch-Liigan verkkosivuilta.

Lähteet: Liquidpedia, Overwatch League Kuvalähteet: Overwatch LeagueOverwatch LeagueOverwatch LeagueHouston OutlawsOverwatch League