Vuosi 2017 oli Overwatchin kannalta hyvin V-muotoinen: aluksi otettiin suunta alaspäin kunnes lajin tila alkoi lopulta nousemaan vuoden loppua kohden. Kauan odotettu Overwatch-Liiga ja muut Blizzardin julkistukset ovat luoneet toivoa ensi vuodelle. Samalla yhteisön parissa on kuitenkin käyty kovaa keskustelua pelin metan tasosta, ja monien mielestä pelin ongelmat ovat jo riittäviä tappamaan peli-innon lopullisesti.

 

Suosio laskee alkuvuodesta

Vuoden alku ei sisältänyt mitään dramaattista, mutta lajin suosio oli jo tällöin kääntynyt hitaaseen ja masentavaan laskuun. Vuoden 2016 toukokuussa julkistettu peli oli kerännyt paljon suosiota ja sen kilpailullinen potentiaali oli houkutellut mukaan monia e-urheiluorganisaatiota. Tämän potentiaalin toteutuminen ei kuitenkaan tapahtunut tarpeeksi nopeasti, eivätkä organisaatiot nähneet järkeväksi pysyä mukana lajissa.

Muita syitä lajin ongelmiin käsittelimme jo aiemmin tänä vuonna. Lyhyesti kuitenkin mainittakoon, että merkittävänä ongelmana olivat säännöllisten, keskikokoisilla tai suuremmilla palkintopoteilla varustettujen turnausten puute sekä Blizzardin luoma epävarmuus, joka johtui tämän ennenaikaisesta Overwatch-Liigan julkistamisesta.

 

Overwatch-Liiga paljastetaan

Lajin varsinainen käännekohta oli kesästä eteenpäin tapahtunut Overwatch-Liigan julkistaminen, joka turvaisi ainakin sen korkeimman kilpatason selviytymisen. Liiga ei kuitenkaan ollut aivan sitä mitä odotettiin, sillä ainakin liigapaikkojen korkea hinta ja joukkueiden ylivoimainen keskittyminen Pohjois-Amerikkaan loivat yhä epäilyjä sen tulevaisuudesta.

Aiemmin kuvailtu maailmanlaajuinen e-urheiluliiga paistoi täysin poissaoloaan.

Positiiviseksi yllätykseksi kuitenkin muodostui se, että maarajoitteiden puitteissa Yhdysvaltojen joukkueista muodostui varsin kansainväliset. Myös Blizzardin päätös luoda uudet, kotikaupunkiensa mukaan brändätyt joukkueet osoittautui toimivaksi ratkaisuksi. Osalle joukkueista on jo ehtinyt muodostua oma, vahva identiteettinsä ja uskollinen fanikuntansa.

Liigan viimeisimmät paljastukset saatiin sen esikaudella, jolloin nähtiin ensimmäinen vilahdus siitä, miltä Liiga tulee näyttämään. Jo tämän vuoden Overwatch World Cupissa julkistettu uusi Spectator Mode ja joukkueuniformut paransivat pelin katselukokemusta merkittävästi ja asiantuntevat tekijät yhdistettyinä Liigan korkeaan tuotantotasoon loivat uutta toivoa lajin tulevaisuuteen.

 

Ruohonjuuritaso mätänee

Samalla, kun Blizzard pönkitti jo kaikkein menestyneimpien pelaajien tulevaisuutta, huoli lajin keskitason ja matalimman tason tilasta on kasvoi. Keskustelu aiheen ympärillä onkin ollut käynnissä lähestulkoon koko vuoden.

Suuri huolenaihe tietenkin on, miten lajin uusia tai vielä kehittyviä pelaajia tullaan tukemaan, kun taloudellinen ja kilpailullinen porkkana on olemassa vain pienelle, kaikkein taitavimpien pelaajien joukolle? Miten koko vuoden turnauskalenteri saataisiin täytettyä niin, että lajin profiili pysyy pinnalla ja joukkueiden toiminta kannattavana?

Tähän ongelmaan Blizzard vastasi viime tipassa, aivan vuoden lopussa. Keskitason kilpailun tueksi perustettiin laajennettu Contenders-kilpasarja. Contendersiin kuuluu ensi vuonna seitsemän eri turnaussarjaa, joista kukin sisältää kolme turnausta vuodessa. Turnaukset tarjoavat kohtuullista rahallista palkkiota, mutta niiden tärkein tarkoitus on antaa pelaajille mahdollisuus näyttä taitonsa Overwatch-Liigaan pääsyä varten.

Turnaussarjat ovat:

  • Contenders North America
  • Contenders South America
  • Contenders Australia
  • Contenders China
  • Contenders Europe
  • Contenders Korea
  • Contenders Pacific

Myös harrastajapelaajilla on nyt selkeä reitti, jota pitkin he voivat nousta osaksi lajin ammattilaiskatrasta. Overwatch Open Division uudistui Contendersin mukana, ja jokaisen alueen parhaimmilla joukkueilla on nyt mahdollisuus nousta suoraan Overwatch Contendersiin. Tämä selkeä ja esteetön reitti huipulle on erittäin tärkeä uusien kykyjen kehittymisen kannalta.

Blizzardin tavoitteena on selvästikin pitää hallussaan koko lajin e-urheiluskeneä aina korkeimmasta kärjestä sen matalimpaan toimintaan. Nähtäväksi jää, onnistuuko se tässä, sillä yhtiöllä ei ainakaan tunnu olevan halua luottaa kolmannen osapuolien apuun turnaustoiminnan järjestämisessä ja ylläpidossa.

 

Meta muuttuu ja toksisuus jyllää

Kuten useissa muissakin e-urheilulajeissa, myös Overwatchin meta on jatkuvan muutokset kourissa. Loppuvuoden meta näyttäkin varsin erilaiselta kuin vuoden 2017 alussa. Alkuvuotta hallitsivat raskaat tankit ja kilvet, mutta ne ovat väistyneet dive-pohjaisen metan tieltä.

Kaikkein kuumin puheenaihe tuntuu kuitenkin olevan Mercy, joka nousi elokuun muutoksiensa jälkeen koko metan keskiöön. Uudelleen latautuva, tavallisena abilityna toimiva Resurection ja äärimmäisen voimakas uusi Ultimate Ability Valkyrie ovat tehneet Mercystä käytännössä pakollisen osan joukkueiden kokoonpanoa. Tämä on aiheuttanut turhautumista, sillä monet eivät pidä Mercyn kyvystä mitätöidä pelaajien tekemät, taitoa vaatineet pickit.

Muilta osin metan keskiöstä löytyvät esimerkiksi Junkrat, Soldier: 76, D.Va, Winston, Zenyatta, jne. Edelleenkään monet sankarit eivät näe lainkaan turnausten parrasvaloja, mutta tämä on väistämätön osa hahmopohjaista e-urheilulajia.

Turnausten ulkopuolella Overwatchin e-urheilupuolta ovat haitanneet sen Competitive Moden ongelmat. Pelimuoto on aiheuttanut turhautumista niin monille harrastaja- kuin ammattilaispelaajillekin. Etenkin pelaajien toksisuus ja yhteistyön puute ovat olleet merkittäviä ongelmia pelin mielekkyyden ja kilpatahdon ylläpitämisen kannalta.

Competitive Moden parannukset ovat rajoittuneet pelaajien ilmiantamisen paranteluun ja tiukentuneisiin rangaistuksiin. Mitään ennaltaehkäisevää tai positiivista käytöstä rohkaisevaa ratkaisua ei kuitenkaan ole vielä julkistettu. Yhteisön parissa on heitelty monenlaisia ajatuksia, muun muassa hahmoluokkiin perustuvaa jonotussysteemiä. Nähtäväksi jää, onko Blizzardilla rohkeutta näin radikaaleihin ratkaisuihin.

 

Suomi nousi osaksi Overwatchin maailmankärkeä

Suomen potentiaali Overwatchissa todistettiin jo viime vuoden Overwatch World Cupissa, jossa se sijoittui neljänneksi. Pitkäaikaisin esimerkki maamme taidoista oli kuitenkin Ninjas in Pyjamasin suomalaisrosteri, joka irtaantui organisaatiosta kesällä ja uudelleensyntyi Team Giganttina.

Blizzardin järjestämä Overwatch Contenders -turnaus antoikin suomalaisille oivan mahdollisuuden näyttää taitojaan. Team Gigantti nousi Euroopan turnauksen voittajaksi, ja hopeasijankin nappasi itselleen suomalaisen Aleksi "Zuppeh" Kuntsin kotijoukkue Misfits.

Myös muut suomalaispelaajat saivat osansa parrasvaloista. Toni "Ube" Häklin entinen kotijoukkue Bazooka Puppiez nousi täysin tyhjästä Contendersin nollakauden jaetulle 3.-4. sijalle, mutta jäi ensimmäisellä kaudella turnauksen hännille. Suomalainen Alfa Squad ylsi myös nollakauden kunnioitettavalle 11. sijalle, mikä ei ikävä kyllä riittänyt jatkopaikkaan.

Pohjois-Amerikan puolella suomalaisedustuksen kirkkain tähti oli yhä Team EnVyUsin Timo "Taimou" Kettunen, joka nappasi joukkueineen itselleen Contendersin ykköskauden mestaruuden. Samaten suomalaisen Jani "Tseini" Kähkösen entinen kotijoukkue EnVision eSports lähti nollakauden keskinkertaisen suorituksensa jälkeen rakettimaiseen nousuun ja kahmaisi itselleen ykköskauden kolmannen sijan.

Suomalaisten tämänvuotinen rehkintä palkittiin, ja tammikuun 16. päivä alkavassa Overwatch-Liigassa nähdäänkin peräti kuusi suomalaispelaajaa:

  • Timo "Taimou" Kettunen (Dallas Fuel)
  • Aleksi "Zuppeh" Kuntsi (Florida Mayhem)
  • Jiri "LiNkzr" Masalin (Houston Outlaws)
  • Joona "Fragi" Laine (Philadelphia Fusion)
  • Jonas "Shaz" Suovaara (Los Angeles Gladiators)
  • Benjamin "BigGoose" Isohanni (Los Angeles Gladiators)

Kuvalähteet: Blizzard