Kuluva vuosi avautui Overwatchille tupla tai kuitti -mielessä. Overwatch Leaguen ensimmäiset pelit pelattaisiin tammikuussa, joiden menestys taasen rakentaisi pohjan koko lajille. Blizzardin virallinen, kotikaupunki- ja franchise-pohjainen suurliiga oli koko e-urheiluhistoriankin mittakaavassa merkittävä yritys, jonka avulla oli tarkoitus laajentua peliharrastajien ulkopuolelle täysin uudenlaista yleisöä kohti.

Kauden aikana koettiin vaikka mitä. Odotuksia rikottiin ja yllätyksiä leivottiin. Kirkkaimpana mieleen nousevat lännen ykkösjoukkueeksi povatun Dallas Fuelin kivinen tie, sekä varjoista nousseen Boston Uprisingin voittoputki. Liigakausi tekikin selväksi, kuinka elintärkeitä ammattitaitoiset tukijoukot ovat korkeimman asteen kilpapelaamisesta. Pätevä henkilöstö nosti lunastamattomia lupauksia taitojensa huipuille, kun taas kulissien takaisella sählingillä saatettiin pilata omat mahdollisuudet helposti. Toki myös pelaajilta vaaditaan ammattitaitoisuutta, pelkkä puhdas kyky ei enää riitä. Jos pelaajalta puuttuu kurinalaisuus, etiketti tai joukkuehenki, ovat seuraukset vakavat.

Yksi kauden kuumista puheenaiheista olivatkin Blizzardin jakelemat rangaistukset. On täysin ymmärrettävää ja hyväksyttävää, että Blizzard haluaa liigapelaajiensa edustavan liigaa matalimman mahdollisen riman mukaan; kohteliaalla käytöksellä ja ilman syrjiviä herjoja. Toisaalta yhtiön jakamat rangaistukset eivät ole kaikkien mielestä vaikuttaneet yhdenmukaisilta, ja on selvää ettei tälle löydy päätöksenteossa kunnollista vastavoimaa. Pelaajilta puuttuu oma edustuksensa. Puheet pelaajaliitosta roihusivat hetken aikaa, mutta mitään konkreettista niistä ei ole vielä syntynyt.

Kaiken kaikkiaan kausi kuitenkin päättyi menestyksekkäissä merkeissä. London Spitfire nousi liigan ensimmäiseksi mestariksi ja liigakausi ylitti monilla mittareilla odotuksensa. Jo olemassa olevien joukkueiden rinnalle saatiin ensi kaudeksi kahdeksan uutta lisäystä, jotka huhujen mukaan maksoivat liigapaikastaan jopa kolminkertaisen hinnan ensimmäisen kauden huippuun verrattuna (20->60 miljoonaa dollaria). Liigan tuottavuudesta ei vielä ole saatu kivenkovaa tietoa, mutta rahakkaista sponsori- ja lähetyssopimuksia on jo solmittu, jonka lisäksi ensimmäinen kausi ei tietojen mukaan ollut ainakaan tappiollinen.

Mutta vaikka Overwatch League kukoistaakin, ei vuosi ollut kovinkaan menestyksekäs lajin muilla osa-alueilla. Pelin Look for group -toiminto sekä muut sosiaaliset työkalut paransivat normaalipelaajan pelikokemusta, mutta merkittävä osa pelaajista on yhä tyytmätön. Blizzardilta vaaditaan aiempaa dramaattisempia päivityksiä, sillä nykyisen lähestymistavan pelätään olevan aivan liian hidas pelaajakunnan (spekuloituun) katoon nähden. Keväällä peliin lisätty Brigitte on ollut sen kenties kiistanalaisin hahmo, joka on syytösten mukaan laskenut sen taitotasoa merkittävästi, etenkin metaa hallitsevan GOATS-kokoonpanon myötä.

Allekirjoittanut on aiemmin ollut varsin tyytyväinen LFG-toimintoon, mutta samalla myönnän, että lisäkorjaukset ovat tarpeen. Vahvasti joukkuepeliin nojaavassa Overwatchissa klaanijärjestelmä, jonka avulla pelin sisälle rakentuisi aitoja yhteisöjä, olisi mitä oivallisin lisäys. Myös pelin tasapainottaminen on Overwatchin ainainen riippakivi, jonka korjaamiseksi en sulkisi ulos dramaattisiakaan vaihtoehtoja, kuten pakollisen 2-2-2 kokoonpanon läpi koko ekosysteemin.

Overwatch Leaguen ja Competitive Moden välinen puoliammattilaistaso (T2-skene)otti kuitenkin vuoden aikana takkiin kaikkein pahimmin. Blizzardin halu hallita koko T2-tasoa kostautui pahasti, kun useat pelaajat ja joukkueet ovat jättäneet leikin kesken, mukaan lukien tuoreet mestaruusjoukkueet. Contenders-sarja ei yksinkertaisesti riitä peliuran ylläpitämiseen, en itse laskisi sitä edes osapäivätyöksi. Vaikutus ei kuitenkaan ole vain rahallinen, pelaajilta jäävät paitsi myös arvokkaat mahdollisuudet turnaukokemuksen kartuttamiseen, kun jokaisella alueelle mahtuu pelaamaan vain kourallinen joukkueita. Äskettäin julkistetut muutokset sarjan palkintorahoihin ja lan-finaalien leikkaamiseen eivät nekään rohkaise.

Alempien sarjojen tuskaillut koituvat ennen pitkää myös lempilapsena toimivan Overwatch Leaguen kohtaloksi. Muutoksia tarvitaan ja nopeasti. Blizzard on raporttien mukaan jo avannut toimintaansa kolmannen osapuolien turnausten kanssa, mutta työtä vaaditaan paljon enemmän. Allekirjoittaneen ideaalitilanteessa koko T2-taso rakentuisi pääasiassa kolmannen osapuolien turnausten päälle.

Mutta lopetetaan artikkeli kuitenkin positiiviseen sävyyn. Suomalaisittain katsottuna kulunut Overwatch-vuosi oli erittäin kunniakas kokemus. Liigan avauskaudella mukana oli seitsemän suomalaispelaajaa, toisella kaudella määrä kasvaa yhdeksään, neljällä uudella pelaajalla. Kiitos tästä kuuluu Euroopan Contendersissa pelaavalle Team Gigantille, joka tuntuu olevan Overwatch Leaguen pelaajahankintojen kultakaivos.

Päätämme vuoden 2018 hiomattomalle, mutta vakaalle pohjalle. Overwatch Leauge on ohittanut pahimmat kasvukipunsa ja jatkaa ensi vuonna entistäkin isompana. Vaikka lajiin kuuluu yhä useita ongelmakohtia, on sen tulevaisuudenkuva huomattavasti viime vuotta selkeämpi. Tulevaisuus on liigassa, ja sen tukemiseksi on tehtävä kaikki mahdollinen. Vuosi 2019 tulee vaatimaan merkittäviä muutoksia Overwatchin kilpapelitilaan ja T2-tasoon, mutta jos ne saadaan oikealle mallille, tulee ensi vuosi päättymään huomattavasti tätä vuotta kirkkaammissa tunnelmissa.

Kuvalähde: Blizzard (1), (2)