League of Legendsin maanosien mestarien turnaus, Mid-Season Invitational, päättyi viime sunnuntaina lopulta Kiinan Royal Never Give Upin finaalivoittoon Etelä-Korean Kingzone DragonX:stä lukemin 3-1.

Kiinan kevätmestari RNG pelasi kaiken kaikkiaan vakuuttavan turnauksen takkuisen alun jälkeen. Se voitti lohkovaiheessa viimeiset kuusi peliään, kukisti Euroopan Fnaticin välierässä 3-0 ja finaalissa se oli tasaisesti parempi joukkue kuin suurena ennakkosuosikkina turnaukseen lähtenyt Kingzone.

Jossittelun sijaa korealaisille ei juurikaan jäänyt, tosin monen mielestä Kingzone epäonnistui jo toisen kerran kansainvälisillä kentillä. Viime vuonna Longzhu-nimellä pelannut joukkue putosi vuoden 2017 MM-kisojen puolivälierässä, vaikka se oli myös silloin turnauksen ykkössuosikki.

RNG:n menestyksekkään turnauksen takana oli etenkin joukkueen alalinja, carry-pelaaja Jian "Uzi" Zi-Hao ja support Shi "Ming" Sen-Ming. Monet pelin asiantuntijat pitävät 20-vuotiasta Uzia tällä hetkellä maailman parhaana pelaajana. Ikuisena kakkosena pidetyn ADC-pelaajan lukuisat finaalitappiot ovat nyt historiaa: Kiinan supertähden ketsuppipullo on avautunut vihdoin tänä vuonna Kiinan mestaruuden ja MSI-tittelin myötä.

RNG:n voittoa koko pelin e-urheilun kannalta voidaan pitää merkittävänä.

BO5-sarjan voitto eteläkorealaista joukkuetta vastaan on pelin historiassa hyvin harvinainen saavutus. Korealainen joukkue ei ollut hävinnyt BO5-sarjaa Korean ulkopuoliselle joukkueelle 1106 päivään. Viimeksi tämä tapahtui vuoden 2015 MSI:ssä, joka oli ensimmäinen laatuaan. Tuolloin Kiinan Edward Gaming voitti turnauksen finaalissa Korean SKT:n lukemin 3-2.

RNG:n suoritusta voidaan pitää jopa kovempana kuin EDG:n voittoa keväällä 2015. Korea oli menettänyt vuoden 2014 lopussa paljon pelaajia nimenomaan Kiinaan, ja myös EDG:n joukkueessa pelasi tuolloin kaksi korealaista tähtipelaajaa (PawN ja Deft). RNG:n joukkue oli nyt täysin kiinalainen taiwanilaista jungleria Hung "Karsa" Hau-Hsuania lukuunottamatta, joka pelasikin erinomaisesti turnauksen pudotuspeleissä.

 

Valtava Kiina on reitillä pelin ykkösmaaksi

RNG:n Jian "Uzi" Zi-Haoa pidetään tällä hetkellä maailman parhaana pelaajana.

Otsikon väite voi kuulostaa hassulta, kun ottaa huomioon sen, miten harvinaista korealaisjoukkueiden voittaminen on ollut pelin historiassa. Väitteeseen liittyy kuitenkin paljon muuta kuin kiinalaisjoukkueen yksittäinen turnausvoitto.

Avainlause tulee tässä: League of Legends on massiivinen peli Kiinassa.

Maassa on raportoitu olevan yli 110 miljoonaa LoL -pelaajaa. Luku on monumentaalinen ja niin paljon isompi kuin missään muualla, että se heijastuu automaattisesti myös e-urheiluun. Myös katsojia riittää useiden kymmenien miljoonien edestä. LoLilla on Kiinassa myös vahva asema jo sen takia, että kiinalainen suuryritys Tencent omistaa pelinkehittäjä Riot Gamesin sataprosenttisesti.

Kiinan LoL-järjestelmää uusittiin täksi vuodeksi, kun kehitysliiga LDL (LoL Development League) korvasi aiemman kakkostason sarjan LSPL:n. LSPL oli tunnettu parhaat päivänsä nähneiden korealaispelaajien hautausmaana, mutta nyt kehitysliiga on täynnä oman maan kykyjä.

Pääsarja LPL:ssä luotetaan nyt paljon enemmän oman maan pelaajiin, mutta organisaatioilla on silti edelleen resurssit hankkia korealaisvahvistuksia. Korealaistrendi onkin siirtynyt viime aikoina valmennuspuolelle: todella monella LPL:n huippujoukkueella on nykyään korealainen valmennustiimi.

LPL on tänä vuonna todennäköisesti sen historian kilpailullisin. Kiinalla on RNG:n takana reservissä useita laadukkaita joukkueita. Kesäkaudella muun muassa Edward Gaming, Invictus Gaming, Rogue Warriors ja Team WE tulevat janoamaan tuplamestarin päänahkaa. Tämä tekee sarjasta seuraamisen arvoisen.

MSI:n tapahtumat tekivät loppuvuoden kilpailukalenterista entistä mielenkiintoisemman, etenkin Korean ja Kiinan kaksintaistelun näkökulmasta. Tämän vuoden MM-kisat pelataan pelin suurmaassa Etelä-Koreassa, joten Korean joukkueet eivät varmasti halua päätyä toista kertaa kakkospallille. Sitä ennen alueet ottavat yhteen heinäkuussa järjestettävässä Rift Rivalsissa.

Läntisessä League of Legendsissä on toisteltu jo hyvä tovi meemiksikin noussutta mantraa "The gap is closing", jolla on viitattu isoon tasoeroon pääasiassa lännen ja Korean välillä. Nyt vaikuttaa siltä, että ainakin Korean ja Kiinan välinen kuilu on kaventumassa vauhdilla, ja siinä leikissä Eurooppa ja Pohjois-Amerikka ovat jäämässä nuolemaan näppejään.

Kuvalähteet: LoL Esports