Vuotta 2018 muistellaan Counter-Striken parissa vuotena, jolloin kaikki alkoi lupaavasti, mutta latistui loppua kohden.

Muutokset joukkuekokoonpanoissa vuoden 2017 lopussa ja 2018 alussa lupasivat kovaa kilpailua, mutta viimeiset kuukaudet ovat lähinnä muistuttaneet vuosia pelisarjan uusimman version alkupuolelta: yksi joukkue määrää tahdin, toiset tulevat perässä.

Yhdysvaltojen ensimmäinen Major-turnausvoitto

Tammikuussa kilpaillun ELEAGUE Major Boston -turnauksen voitti finaalissa nähdyn jännitysnäytelmän jälkeen tuolloin kokonaan yhdysvaltalainen Cloud9 (autimatic, Stewie2K, tarik, RUSH, Skadoodle). FaZe taipui vasta kolmannen kartan jatkoajalla, kun Cloud9:n pelaajat saivat lopulta nujerrettua eurooppalaisen tähtijoukkueen huikeilla yksilösuorituksilla.

Pian Major-turnauksen jälkeen FaZe nousi HLTV:n maailmanrankingin parhaaksi joukkueeksi ohi brasilialaisen SK Gamingin, joka ehti pitää kärkisijoitusta yhteensä kahdeksan kuukautta putkeen kesästä 2017 asti.

 

Tähdet syttyvät uudelleen – Kjaerbye jättää Astraliksen, Magisk liittyy tilalle ja show alkaa

Helmikuun alussa monet fanit kokivat yllätyksen ja hämmentyneisyyden tunteita Markus ”Kjaerbye” Kjærbyen jätettyä Astraliksen liittyäkseen Northiin Kristian ”k0nfig” Wienecken jättämälle paikalle. Moni ei osannut ennustaa, että yksittäinen tappio Major-turnauksessa olisi riittänyt aiheuttamaan muutoksia tanskalaisjoukkueen kokoonpanossa, mutta toisin kävi.

Samaan aikaan OpTic Gamingin eurooppalaisjoukkue (allu, friberg, HS, mixwell, Magisk) oli hajoamassa. Oscar ”mixwell” Cañellas oli ensimmäinen joukkueen jättänyt pelaaja, ja pian uutisen jälkeen myös Emil ”Magisk” Reifin ilmoitettiin jättäneen OpTicin. Harva yllättyi enää siitä, että Magisk täytti Kjaerbyen tyhjäksi jättämän paikan.

Kaikki eivät kuitenkaan osanneet aavistaa, että tämän muutoksen seurauksena Astralis nousisi pitämään kärkipaikkaa koko loppuvuodeksi. FaZe johti rankingia vielä kahden kuukauden ajan helmi-maaliskuussa, mutta Astralis nousi kuitenkin kaikkien joukkueiden ohi. Huhtikuusta asti Astralis on määrännyt tahdin, jonka mukaan muut joukkueet marssivat. Viime kuukausien aikana onkin puhuttu siitä, kuinka CS:GO:ta pelataan nyt ”muut vastaan Astralis” -mallin mukaisesti.

 

Astralis voitti odotetusti – muun muassa – FACEIT Majorin. Kuva: FACEIT

 

Kansainvälisiä kohuaaltoja – s1mple ja flamie liittyvät melkein SK:hon, mutta paikan ottaa Stewie2K, TACO liittyy Liquidiin

Maaliskuussa spekuloitiin, että Natus Vinceren nuoret tähdet Aleksandr ”s1mple” Kostyliev ja Egor ”flamie” Vasilyev olisivat olleet lähellä liittyä huipulta pudonneen SK Gamingin riveihin. Na’Vin toimitusjohtaja Yevhen Zolotarov ilmoitti kuitenkin pian, että kaksikko ei lähde mihinkään ukrainalais-venäläisjoukkueesta. Virallista syytä siirron jäädyttämiselle ei koskaan vuodettu julkisuuteen, mutta syyksi epäiltiin pelaajien liian korkeaa siirtohintaa.

Na’Vin kaksikon sijaan paikan SK:sta otti yhdysvaltalainen savukranaattikriminaalina mainetta niittänyt Jake ”Stewie2K” Yip. SK:sta väistynyt Epitacio ”TACO” de Melo liittyi puolestaan Team Liquidiin, joka siirron jälkeisellä kokoonpanollaan (TACO, nitr0, Twistzz, NAF, EliGE) sementoi paikkansa kärkiviisikossa ja lopulta kärkikolmikossa loppuvuodeksi – vain hävitäkseen viisi huipputurnausten finaalia, joista neljä Astralista vastaan.

 

 Tori varaukseen, oluet jääkaapista ja sauna lämpiämään – ENCE tulee taas

Huhtikuun alussa suomalaisfanit saivat makeaa mahan täydeltä, kun ENCE eSports paljasti uuden joukkueensa. Faneilla ei kestänyt kauaa kiintyä joukkueeseen, josta alettiin puhua ensimmäisenä suomalaisena supertiiminä. Liittyiväthän siihen kuitenkin tarkkuuskiväärilegenda Aleksi ”allu” Jalli, superlupaus Jere ”sergej” Salo, nuori kapteeni Aleksi ”Aleksib” Virolainen sekä parhaat pelaajat Suomen silloisista kärkijoukkueista: iGamen Sami ”xseveN” Laasanen ja SuperJymyn Jani ”Aerial” Jussila.

ENCEn uuden kokoonpanon alkutaival oli täynnä kiviä ja orjantappuroita, kun online-turnauksissa ja karsinnoissa takkiin tuli niin nimettömiltä sekajoukkueilta kuin alemman tason harrastelijoiltakin. Epäilykset joukkuetta kohtaan karisivat kuitenkin, kun ENCE teki heinäkuussa tekemättömän voittaen NiPin ja mousesportsin ESL One Colognessa. Puolivälieriin edennyt ENCE oli lähellä viedä semifinaalipaikan Na’Vilta, mutta ottelu päättyi lopulta Na’Vin täpärään 2-1 -voittoon.

 Seuraavana ohjelmassa ollessa Euroopan Minor-turnauksessa ENCE jäi kartan päähän Major-paikasta hävittyään ensin OpTicille ja lopulta NiPille jääden turnauksessa kolmanneksi. Sen jälkeen ENCE vietti pari kuukautta hiljaiseloa, mutta lokakuussa joukkue teki historiaa voittamalla ensimmäisenä suomalaisjoukkueena merkittävän CS:GO-turnauksen, StarSeries iLeaguen 6. kauden. Marras-joulukuun aikana ENCE kävi vielä voittamassa DreamHack Open Winterin ja nappaamassa paikan seuraavaa Major-turnausta edeltävään Euroopan Minor-turnaukseen.

 

ENCE toi ensimmäisen merkittävän CS:GO-turnausvoiton Suomeen StarSeries iLeaguen kuudennelta kaudelta. Kuva: StarSeries

 

olofmeister palaa poissaololtaan, mutta ruotsalaiset tippuvat kyydistä

FaZe Clanin ruotsalaistähti, vuoden 2015 maailman paras pelaaja Olof ”olofmeister” Kajbjer palasi toukokuun lopussa pelikentille oltuaan kaksi kuukautta sivussa henkilökohtaisten ongelmien seurauksena.

Samaan aikaan Ruotsin kärkijoukkueet vaihtelivat pelaajiaan: fnatic näytti Jonas ”Lekr0” Olofssonille penkkiä tehdäkseen tilaa Richard ”Xizt” Landströmille, joka oli aiemmin tehnyt tilaa NiP:iin fnaticin entiselle pelaajalle, Dennis ”dennis” Edmanille. Olofsson ei kuitenkaan ehtinyt lämmittää penkkiä kauaa, sillä hän liittyi NiP:iin William ”draken” Sundinin tilalle. Sundin puolestaan liittyi pian fnaticiin, ja fnaticin aiempi kapteeni Maikil ”Golden” Selim lensi Atlantin yli kokeilemaan siipiään Cloud9:ssä.

Vaihtoruljanssin jälkeen NiP on voittanut ainoastaan yhden turnauksen: FACEIT Majoria edeltäneen Euroopan Minorin, ja fnatic joulukuussa pelatun PLG Grand Slamin, jossa fnatic oli ainoa kymmenen kärkeen mahtuva joukkue. Samaan aikaan nousukiidossa ovat uudemmat ja nuoremmat joukkueet kuten Red Reserve ja x6tence Galaxy, joten länsinaapurin parhaiden joukkueiden paikat saattavat hyvinkin vaihtua lähitulevaisuudessa.

 

Kärkijoukkueet kyllästyvät häviämään aina samalle vastustajalle – muutoksia tullaan näkemään

Astraliksen pillin mukaan tanssiminen on kyllästyttänyt useita muita joukkueita, joten vuoden lopussa useat muutkin korkean profiilin organisaatiot ovat ottaneet mukaan toimintaansa pelin ulkopuolisia ammattilaisia, kuten urheilupsykologeja. Aiemmin niin sanottujen ”tukehtujien” (tärkeissä otteluissa paineen alla murtuva pelaaja) maineen saaneet Astraliksen pelaajat vaikuttavat nyt jättäneen psyykkiset esteet taakseen. Tanskalaistähtien mukaan kiitos kuuluu nimenomaan joukkueen psykologille, entiselle Tanskan armeijan erikoisjoukkojen everstiluutnantti Lars Roblille.

Pelin ulkopuolisten ammattilaisten lisäksi organisaatiot ovat vuoden 2018 lopulla turvautuneet joukkueurheilulle uskollisesti kokoonpanomuutoksiin. FaZe Clan näytti joulukuussa penkkiä Finn ”karrigan” Andersenille, Na’Vin pitkäaikainen kapteeni Daniil ”Zeus” Teslenko ilmoitti jättävänsä kilpapelaamisen vuonna 2019, MIBR palauttaa kokoonpanonsa kokonaan brasilialaiseksi (jonka seurauksena Stewie2K siityy Liquidiin), BIG teki sopimuksen turkkilaistähti Ismailcan ”XANTARES” Dörtkardeşin kanssa ja Vitality vaihtoi Vincent ”Happy” Schopenhauerin LDLC:n Alex ”ALEX” McMeekiniin.

Toistaiseksi ei tiedetä, kuka FaZen uusi viides pelaaja tulee olemaan, eikä MIBR ole myöskään julkistanut uutta viidettä pelaajaansa. Brasilialaisten povailtu ykköskandidaatti on joukkueessa aiemminkin pelannut João ”felps” Vasconcellos, mutta FaZen tarina on mielenkiintoisempi. Kansainvälisellä joukkueella on paitsi vaihtoehtoja vapaiden toimijoiden joukossa, myös runsain määrin rahaa. Huhuja ja arvauksia viidennestä pelaajasta on useita: belgialainen veteraanikapteeni Kévin ”Ex6TenZ” Droolans, PGL Major Krakówin MVP Dauren ”AdreN” Kystaubayev, MIBRistä lähtöpassit saanut Tarik ”tarik” Celik – ja lista jatkuu.

 

Mitä tulevalta vuodelta on lupa odottaa?

Tässä vaiheessa on lupa olettaa, että vuodelle 2019 on suuret odotukset. Astralis on mahdollisesti kilpailullisin joukkue ikinä, mutta on epätodennäköistä, että tanskalaiset pysyisivät huipulla ikuisesti – ei niinkään sen puolesta, etteivät tanskalaiset voisi, vaan siksi, etteivät muut halua antaa saman joukkueen dominoida ikuisesti.

Kun kaikki kärkijoukkueet korjaavat kokoonpanojaan, valmentajat saavat apua psykologeilta ja suuret sponsorit tuovat lisää rahaa peliin, on luvassa entistä kilpailullisempi vuosi. Vaikka pelaaja- ja katsojamäärät eivät nouse enää raketin lailla, voidaan silti ennustaa, että Counter-Strike -kisojen seuraaminen lienee vuonna 2019 antoisampaa kuin koskaan.

 

Lähteet: Liquipedia, HLTV

Kuvalähteet: StarSeriesFaceit