Olen Overwatch Leaguen suuri fani. Kasuaalimpana e-urheilufanina Blizzardin viikoittainen otteluaikataulu, korkeat tuotantoarvot ja kaupunkeihin perustuvat joukkueet sopivat minulle kuin nyrkki silmään. Tämän lisäksi ihailen suuresti yhtiön tahtoa laajentaa kohdeyleisöään peliyhteisön ulkopuolelle, sekä näiden kykyä kerätä sponsoreita skenen ulkopuolisista suuryhtiöistä (T-mobile, Toyota, Gillette, Sour Patch Kids, yms.).

Samalla minun on kuitenkin helppo sanoa, että Blizzard on onnistunut sotkemaan sänkynsä täysin Overwatch Leaguen ulkopuolella.

Vaikka Overwatch League ja Blizzardin Path to Pro (Contender-turnaussarja ja siihen johtava Open Division) ovatkin onnistuneet stabiloimaan T2-skenen (eli Overwatch Leagueta astetta alempana pelattavan ottelutoiminnan) ei sillä ole tilaa kuin vain rapistua. Ongelma piilee Overwatch Leaguen franchising-mallissa: organisaatioiden jotka haluavat kisata OIKEASTI isoista palkinnoista ja näkyvyydestä täytyy kyetä rykäisemään 20-60 miljoonaa dollaria sen sijaan, että ne ansaitsisivat paikkansa taitonsa perusteella.

Toki ymmärrän, että Blizzard vaatii jonkinlaista takuuta liigassa pelaamiseen. Mutta vaikka viikoittaisten otteluiden pyörittäminen onkin takuulla kallista, on minun vaikea uskoa että monien kymmenten miljoonien hintalappuja tarvitaan niiden takaamiseen. Etenkin kun Overwatch itsessään on tahkonnut jo yli miljardi dollaria.

Organisaatioilla ei yksinkertaisesti ole syytä sijoittaa resurssejaan Contenders-joukkueeseen, koska turnaus itsessään ei tule maksamaan niitä takaisin (tuotosta puhumattakaan), eikä mahdollisuutta etenemiseen ole. Ainoastaan yksittäisillä pelaajilla on mahdollisuus edetä Contendersista Overwatch Leagueen, josta organisaatio kuittaa vain kertaluontoisen myyntipalkkion (25% ensimmäisen vuoden palkasta).

Mitä siis olisi ollut parempi ratkaisu? No, organisaatioilla tulisi olla edes jonkinlainen mahdollisuus edetä Contendersista Leagueen. En tarkoita vapaata pääsyä, vaan jonkinlainen ostohinta olisi yhä kohtuullinen, mutta huomattavasti huokeampana kuin tiedossa oleva 20 miljoonaa. Tarjottu paikka liigassa antaisikin organisaatioille pelimerkin, jonka avulla lähestyä sijoittajia sisäänostopalkkion keräystä varten.

Tämä ei tietenkään tule tapahtumaan. Blizzard on jo panostanut liikaa korkeahintaiseen franchising malliin, joten siltä tieltä ei tulla poikkeamaan. Joitain paikkauksia T2-skenen parantamiseksi voidaan kuitenkin tehdä. Blizzardin tulisi rajoittamisen sijaan tukea kolmannen osapuolen turnausjärjestäjiä. Yhtiö on tunnettu jäykkyydestään, mikä taasen on myrkyttänyt monen tapahtumajärjestäjän innon Overwatch-turnausten pitämiseen. Nämä turnaukset eivät ole tärkeitä ainoastaan rahan takia, vaan myös aktiivisen ja terveen pelaajayhteisön ylläpitämiseksi.

Tällä hetkellä ainoa toivo T2-skenen pelastamiseksi onkin kolmannen osapuolen turnausten elävöittäminen yhdistettynä Contendersin palkintosumman kasvattamiseen. Näistä jälkimmäinen on kuitenkin huomattavasti epätodennäköisempi vaihtoehto, kun ottaa huomioon turnausten lukumäärän (21 vuodessa) ja Contendersin matalan profiilin.

Tätä profiilia Blizzard kykenisikin tosin vielä korjaamaan. Contenders on jäänyt tuotantoarvossaan täysin Overwatch Leaguen jalkoihin, ja aivan yksinkertaisimmatkin epäkohdat ovat yhä läsnä. Miksei turnauksessa ole esimerkiksi käytössä joukkueskinejä (vaikka yksinkertaisesti punainen ja sininen), kun ne ovat selvästi elintärkeä osa Overwatch Leaguen katsomiskokemusta. Ja mitenkä on mahdollista, että joukkueiden värit vaihtuvat edelleen kenttien välillä?

Overwatch Leaguen myötä Contenders on myös täysin hukannut oman identiteettinsä. Kun huippu-Overwatchia on jo tarjolla neljänä päivänä viikossa, on katsojia vaikea enää innostaa matalamman tason pelien katsomiseen. Mielestäni Contendersin tulisikin painostaa alueellista identiteettiään aiempaa enemmän. Esimerkiksi Euroopan Contenders-turnausta tulisi mainosta selkeämmin Overwatchin "EM-kilpailuna" ja esimerkiksi eri maiden pelaajia olisi hyvä nostaa esille.

Overwatch Leaguen on tarkoitus olla monivuotinen hanke, joten jos uutta verta ei saada ruokittua T2-tasolla, näkyy se ennen pitkään Overwatch Leaguessakin. Siinä vaiheessa kun joukkueilla ei enää ole tarpeeksi korkeatasoista pelaajayhteisöä, josta poimia uusia pelaajia, on jo liian myöhäistä.

Kuvalähde: Blizzard