BLAST Pro Series on tullut tapahtumana tutuksi kärkinimien mittelönä. Karsintoja tapahtumiin ei ole, vaan joukkueet saavat turnauksiin suorat kutsut. Myös ENCE on viime aikoina kunnostautunut BLAST-turnauksissa, sijoittuen kolmanneksi São Paulossa ja voittaen Madridissa. Korkeat sijoitukset ovat kaukana itsestään selvästä turnausformaatissa, jonka pistekiertoon ovat sitoutuneet Astralis, Team Liquid, FaZe Clan, Natus Vincere, Ninjas in Pyjamas, MIBR ja Cloud9.

Vaikka ENCE teki urhean työn kaataessaan Madridissa NiPiä lukuun ottamatta kaikki vastustajansa, leijuu turnauksen päällä yhteisön asettama synkkä varjo: BLAST-turnaukset nähdään uhkana klassiselle turnausjärjestelmälle. Vuoden 2019 aikana BLAST-turnauksia tullaan näkemään yhteensä 7, mutta vuodelle 2020 niitä on suunniteltu huhujen mukaan enimmillään jopa 12.

BLAST-turnauksiin osallistuminen on aiheuttanut usean huippujoukkueen kohdalla sen, että ne ovat jättäneet moniin muihin ikonisiin turnauksiin osallistumisen välistä BLASTin takia. Etupäässä Astralis – jonka omistava yritys, RFRSH Entertainment, omistaa myös BLASTin – sekä Liquid ovat saaneet kritiikkiä siitä, että ESL- ja DreamHack-turnausten sijaan huippujoukkueet nähdään BLASTissa.

Turnausjärjestelmänä BLAST tunnetaan sen erikoisesta järjestelystä. Turnaukset kestävät perinteisesti kaksi päivää, joiden aikana joukkueet pelaavat yhden kartan kaikkia muita osallistuvia joukkueita vastaan. Playoffeja ei ole. Niiden sijaan kaksi viiden kartan perusteella parhaiten sijoittunutta joukkuetta pelaavat vielä paras kolmesta -finaalin, jonka lisäksi kolmanneksi sijoittunut joukkue saa valita sijoille 4.–6. jääneistä joukkueista vastustajan Standoffiksi nimettyyn 1v1-asekilpailuun.

Klassiset lohkovaiheet ja playoffit sisältävät turnaukset ovat perinteisesti niitä turnauksia, jotka vetävät CS:GO:n katsojia parhaiten puoleensa. Muilla formaateilla järjestetyt turnaukset ovat usein jääneet taka-alalle lyhytkestoisina kokeiluna. BLAST ei kuitenkaan lukeudu näihin tähdenlentoihin, sillä turnausjärjestäjät velvoittavat pistekiertoon osallistuvat joukkueet osallistumaan viiteen seitsemästä turnauksesta. Faneja närkästyttää äärimmäisen paljon se, että ikoniset turnaukset kuten ESL Cologne ja DreamHack Masters jäävät BLASTin takia kärkijoukkueiden päätöksenteossa toiselle sijalle.

Yksi tunnetuimmista Counter-Strike -analyytikoista, Duncan ”Thorin” Shields, osoitti viime viikolla Twitterissä kärkkään mielipiteensä BLASTin takia. Twiitin kommentointiin osallistui myös toinen merkittävä selostavan pään nimi: Matthew ”Sadokist” Trivett. Trivett kritisoi BLASTin järjestelmää, jossa pistekiertoon osallistuvat joukkueet joutuvat valitsemaan pakosta viisi BLAST-tapahtumaa vuoden aikana. Samalla Trivett esitti kysymyksen siitä, onko kyseessä valinnanvapaus, jos kaikki joukkueet haluavat osallistua samaan tapahtumaan, mutta vain viidelle on tilaa?

Reddit-yhteisöpalvelussa käyttäjä xavarLy on pyytänyt yhteisöä kerääntymään #BLASTOFF-aihetunnisteen taakse, tarkoituksenaan osoittaa ärtymystään BLASTin järjestelmää kohtaan. Blogin kirjoittamishetkellä Reddit-langalla on yli 2200 upvote-ääntä, ja sitä on kommentoitu 365 kertaa. Keskustelussa nousevat esiin samat teemat, jotka näyttävät ärsyttävän katsojia joka paikassa: turnaukset ovat liian lyhytkestoisia, niissä pelataan pääasiassa yksittäisiä karttoja ja niihin ei ole karsintoja (poislukien Madridin play-in -karsinta).

Help us make #BLASTOFF a thing! from GlobalOffensive

ENCE teki loistavaa työtä voittaessaan Madridissa. Taakse jäivät play-in -karsinnan voittaja, portugalilainen Vodafone Giants (6.) ja neljä pistekiertoon osallistunutta joukkuetta: Cloud9 (5.), Natus Vincere (4.), Ninjas in Pyjamas (3.) sekä Astralis. Poislukien Giants, kaikki Madridin turnaukseen osallistuneet joukkueet ovat Counter-Striken suurnimiä, joiden päänahkojen irrottaminen ei ole lasten leikkiä. Varsinkin Astralis on viime aikoina osoittanut hallitsevansa kilpailullista Counter-Strikeä täydellisesti, mutta ENCE teurasti Astraliksen tanskalaisten kotikartassa, jonka Astralis on hävinnyt viimeksi yli vuosi sitten. Viime kerta, kun Astralis hävisi paras kolmesta -sarjan, oli IEM Chicago 2018 -turnauksessa viime vuoden marraskuussa. Astralis hävisi ylemmän lohkon finaalissa FaZelle, mutta päätyi lopulta voittamaan koko turnauksen. Astraliksen viimeinen nollan karttavoiton tappio ratkaisevassa pelissä oli IEM Sydney 2018 -turnauksen finaali (niin ikään FaZea vastaan).

Yhteisön viesti RFRSH Entertainmentille on selvä: jotain täytyy muuttaa BLAST-turnausten saralla. Fanit ovat kyllästyneet katsomaan huippujoukkueiden otteita turnauksissa, jotka alkavat haukotuksella ja loppuvat ennen haukotuksen loppua. Monet kestäisivät varmasti sen, mutta BLAST-turnauksiin osallistuminen vie tilaa muihin turnauksiin osallistumiselta. Nykyisen formaattinsa kanssa BLAST on Counter-Striken turnauskierrolle kuin kaniinien tulo Australiaan – BLAST nimittäin uhkaa koko pelin ekosysteemiä vakavasti höpöturnauksillaan ja niihin liittyvillä velvoitteillaan.

Yksi asia on kuitenkin kiistaton ja selvä: ENCEn viimeaikainen menestys ei ole onnenpotkuja. Se on raudanlujan asenteen, uutteran työmoraalin ja puhtaan suomalaisen sisun lopputuote.

 

Kuvalähde: BLAST Pro Series