Blizzardin Overwatch-Liigaa on käsitelty tällä sivustolla ja muuallakin jo vaikka miltä kantilta. Vaikka peliä itsessään onkin myyty kuin hunajaa (yli 30 miljoonaa kappaletta), ja se on kerännyt ympärilleen intohimoisen, aktiivisen ja poikkeuksellisen monimuotoisen fanijoukon, pelin eurheilupuoli ei vaan tunnu lähtevän nousuun.

Isona syynä tähän on ollut Blizzardin päätös julkistaa pelin virallinen Overwatch-Liiga jo vuoden 2016 marraskuussa, ja pitää sen jälkeen suunsa tiukasti supussa. Onneksi yhtiö on alkanut viime kuukausien aikana panemaan suunnitelmiaan käytäntöön ja antamaan konkreettista tietoa Overwatchin tulevasta suunnasta.

Se mitä olemme asiasta kuulleet ei kuitenkaan ole saanut minua kovinkaan toiveikkaaksi.

Päätös jakaa Overwatchin eurheilupuoli eri "portaisiin" on periaatteessa hyvä, mutta sen toteutus arveluttaa. Sen sijaan, että Overwatch-Liiga itsessään olisi jaettu eri divisiooneihin, jolloinka kaikki joukkueet hyötyisivät sen brändäyksestä, vain eliittijoukkueet voivat ottaa osaa liigaan. Tai suoremmin sanottuna ne, joilla on varaa siihen. Muut saavat tyytyä Blizzardin kausiluontoiseen turnaukseen (Overwatch Contenders) ja sen alla pyörivään Overwatch Open Leagueen.

Ilmeisesti Blizzardin ajatuksena olisi, että pelaajat voisivat edetä portaita pitkin aina competetive playsta Liigaan asti. Mitään konkreettista keinoa tähän ei kuitenkaan ole tarjottu, paitsi että pelaajat voidaan "löytää", ja nostaa sen kautta ylemmälle portaalle. Fraasi muistuttaa minua hiukan siitä, kuinka taiteilijoille tarjotaan usein maksuksi "näkyvyyttä".

On toki itsestään selvää, että kaikkien halukkaiden taso ei yksinkertaisesti riitä Liigassa pelaamiseen. Se on ihan ok. Mutta onko Blizzard todella varma, että Overwatch-Liiga yksin riittää pitämään lajin elossa?

Tällä hetkellä tilanne ei nimittäin näytä kovinkaan lupaavalta. Vain seitsemän joukkuetta on ostanut paikan Overwatch-Liigassa, ja useiden näiden takana on eurheilun ulkopuolisia sijoittajia. Lisäksi Liigassa ei ole vielä ainuttakaan eurooppalaista joukkuetta. Vertailun vuoksi League of Legendsissä kilpailee yhteensä 39 joukkuetta ympäri maailman, plus erikoissarjat kuten Challengerit ja maailmanlaajuiset turnaukset.

Miten laji tulee pysymään hengissä, jos ammattiliigaan pääsee pelaamaan vain seitsemän joukkuetta? Riittävätkö sen kokoiset mahdollisuudet motivoimaan uusia ja vielä kehittyviä pelaajia?

Ja nämä ovat vain rakenteellisia ongelmia. Niiden lisäksi pelissä itsessäänkin on useita kompastuskiviä, jotka vaikeuttavat sen läpilyöntiä eurheilulajina. Pahin näistä on otteluiden katseleminen. Pelin spectator mode on aivan surkea, eikä siihen ole saatu viime World Cupin jälkeen edes yksinkertaisimpia parannuksia. Joukkueiden värit ovat yhä sininen ja punainen, jotka merkitsevät pelatessa joukkuetovereita ja vihollisia. Ottelua katsellessa on siis aivan uskomattoman häiritsevää, kun oma joukkue onkin merkitty punaisella.

Miksei spectator modeen saada neutraaleja värejä, tai jopa joukkueen mukaan väritettyjä skinejä? Miksi joukkueiden värit vaihtuvat karttojen välissä? Miksi hyökkäävän joukkueen kokoonpanoa ei payload-kartoissa aseteta ruudun vasempaan ylälaitaan ja puolustavan oikeaan ylälaitaan? Hyökkäävä joukkuehan on se joka etenee, ja me luemme etenemistä ensisijaisesti vasemmalta oikealle.

Lyhyesti sanottuna Overwatch voi olla haastavaa katsottavaa jopa lajiin aiemmin perehtyneille katsojille. Siihen tottuu kyllä, ja hyvä castaus ja kameratyö auttavat hurjasti, mutta helposti lähestyttävää pelin seuraaminen ei missään nimessä ole.

Ja tämä on siis se laji, josta Blizzard on rakentamassa baseballin ja koripallon kaltaista valtavirran hittiä?

Anna mun nauraa.

Overwatch ei ole astumassa valtavirran vietäväksi, koska se on valmis siihen, vaan koska Blizzard haluaa niin. Overwatch ei ole edes eurheilun mittapuulla mikään huippunimi, ja nyt sitä yritetään tunkea vielä agressiivisemman ja vaativamman valtavirtaviihteen sekaan?

En jaksa olla kovinkaan toiveikas.

Juuri tähän viittasin otsikossani. Pelkään, että Blizzardin nykyisten suunnitelmien vuoksi Overwatch-Liiga tulee olemaan liian suuri menestyäkseen. Se on kuin mielipuolisen jumalan luoma otus, joka on liian massiivinen pysyäkseen hengissä. Sillä on tonnikaupalla lihasta, mutta ei kunnon luurankoa. Eläin, josta piti tulla mannerten valtias, musertuukin oman painonsa alle.

Samaan aikaan vikkelämmät pikkuelikot perivät maan.

Heitän tästä villin ennustuksen: Jos jokin eurheilulaji tulee lyömään itsensä läpi valtavirrassa, se ei tule olemaan Overwatch, CS:GO tai edes Dota 2.

Se tulee olemaan Rocket League.

Rocket League on simppeli ja vauhdikas peli, joka on viihdyttävää ja helppoa katseltavaa. Tämän lisäksi se perustuu jo olemasaolevaan urheilulajiin. On totta, ettei se välttämättä ole mekaanisesti niin monimuotoinen kuin monet muut eurheilulajit. Tässä ei kuitenkaan ole kysymys siitä, vaan katsomiskokemuksesta.

Itse asiassa länsimainen valtavirtamedia on jo antanut tukensa Rocket Leaguelle, televisioyhtiö NBC nimittäin sekä sponsoroi että televisioi ensi kuussa pidettävän Rocket League -turnauksen. Eikä se ole suinkaan ainoa laji joka on kiinnittänyt perinteisen median huomion: tämän viikonlopun Evon finaalit ovat katsottavissa niin ESPN:ltä kuin DisneyXD:ltäkin. Näitä molempia, Rocket Leagueta ja taistelupelejä, yhdistää nautittava katselukokemus.

Overwatchille tällainen tilaisuus tarjottiin jo ‎viime vuonna, mutta se jäikin sitten siihen. Silti Blizzard uskoo pelin täyttävän stadioneita upouusilla, elinikäisillä faneilla.

Blizzardin pitää irtautua omasta vauhtihuumastaan. Ennen kuin se voi seistä perinteisten urheilujättien rinnalla, sen pitää varmistaa että 1) Overwatchin eurheiluskenellä on tukeva perustus ja elinvoimainen ammattilaisyhteisö ja 2) sen katseluokemus on mahdollisimman yksinkertainen ja viihdyttävä. Vasta sitten yhtiö voi alkaa suunnittelemaan läpilyöntiään valtavirtaan.

Kuvalähteet: Overwatch League, Overwatch, Overwatch World Cup

 

Lue myös: