Videopeliala on jyrrännyt eteenpäin hurjaa vauhtia aina syntymästään asti. Seitsemän vuosikymmenen aikana pelit ovat kehittyneet muutamasta väripilkusta lähestulkoon fotorealistisiksi taideteoksiksi.

Myös trendit liikkuvat pelialalla verrattain nopeasti. Tasohyppelyillä, FPS:illä, sotaräiskinnöillä ja open world –peleillä oli kaikilla omat aikakautensa, jolloin kaikki suuret studiot tuntuivat haluavan tehdä vain yhtä ja samaa asiaa. Oli kyse sitten markkinointikoneiston tai yleisön määräilystä, vallan kahvassa ei tunnu kukaan pysyvän kovinkaan kauaa.

Mitenkäs sitten on eurheilun laita? Ala on tietenkin vielä nuori, jopa pelialaa nuorempi, mutta kovinkaan monta veteraania ei meillä ole parrasvaloissa porskuttelemassa. Vanhin laji, joka omaan mieleeni tulee, on 16 vuotta vanha Super Smash Bros. Melee, joka on edelleen yksi taistelupeliturnauksien suurnimistä.

Mutta kun puhutaan todella suurista eurheilulajeista, niistä joilla on harteillaan suurin vastuu alan elinvoimasta ja kasvusta, on tulevaisuus vielä epävarma. Tämän hetken suurimmista lajeista vanhin on League of Legends, joka ei ole ehtinyt kuin vasta kahdeksan vuoden varhaiseen ikään.

Lyhytikäisyys onkin yksi tärkeimmistä seikoista, jotka luovat epävarmuutta eurheilun muuten vahvoille kasvunäkymille. Mitä takeita meillä on siitä, että tiettyä peliä pelataan vielä viidenkymmenen, tai edes kahdenkymmenen vuoden päästä?

No, mitä tulee pelaamisen trendeihin, en usko niillä olevan merkittävää vaikutusta lajien elinkaareen. Pelialan suuret genret ovat kenties taistelleet vaihtelevasti alan ykköspaikasta, mutta jokaiselle on löytynyt tarpeeksi pelaajia pitääkseen genret hengissä. Lisäksi eurheilun harrastajamäärien kasvaessa kasvaa samalla myös jokaisen peligenren potentiaalinen fanikunta.

Tämä ei kuitenkaan tarkoita, että jokaisen lajin tulevaisuus olisi turvattu. Kilpailu pelialalla on huomattavasti kovempaa kuin perinteisen urheilun parissa. Jos siis julkaistaan uusi peli, joka edustaa genreä edeltäjiään paremmin, on sillä vahva mahdollisuus tiputtaa ne pois valtaistuimiltaan. Vahva, ”ikivihreä” pelisuunnittelu tulee olemaan elintärkeä lajien elinkaaren kannalta.

League of Legends (c) Riot Games

Peliteknologian kehittyminen on sen sijaan seikka, joka voi hyvinkin vaikuttaa pelaajien odotuksiin ja mieltymyksiin. Onneksi useimmat pelit ovat jo varautuneet tähän käyttämällä tyyliteltyjä grafiikoita, jotka kestävät paremmin ajan hammasta. Jonkinlaisia päivityksiä on kuitenkin pystyttävä tarjoamaan 10-20 vuoden päästä, joko ilmaispäivityksillä tai uudelleenjulkaisuilla. Näitähän onkin jo nähty, esimerkiksi Blizzard julkaisi tänä vuonna Starcraftin uudistetun version, lähestulkoon 20 vuotta sen alkuperäisen julkaisupäivän jälkeen.

Onko eurheilulajien pitkäikäisyys kuitenkaan välttämätön asia? Ei, ei tietyltä kannalta katsottuna. Ala kykenisi varmasti rullaamaan eteenpäin myös nopeasti suosioon nousevien, mutta lyhytikäisten lajien voimin. Tämä kuitenkin tarkoittaisi, että vakaita ja pitkäaikaisia sijoitusmahdollisuuksia hakevat yhteistyökumppani jättäisivät asian sikseen, mikä loisi katon alan kasvulle.

Myös alalla työskentelevät hyötyisivät pitkäikäisimmistä lajeista. Eurheilijan ura on jo muutenkin lyhyt, ja lisää epävarmuutta luo pelko lajien suosion katoamisesta. Myös selostajien, toimittajien, teknikoiden, tapahtumanjärjestäjien ja muiden alan työntekijöiden elämään toisi vakautta tieto sen pysyvyydestä, mikä puolestaan rohkaisisi panostamaan sen kasvuun entistä enemmän.

Suurin osa tästä työstä pitääkin tehdä pelien ulkopuolella. Eurheilijoiden tukiverkko, markkinointi, medianäkyvyys, rahoituksen hajautus ja reilut työsopimukset ovat kaikki seikkoja, joiden avulla voidaan istuttaa laji osaksi yhteisön olemusta, ja täten turvata sen olemassaolo myös tulevaisuudessa. Näiden seikkojen suhteen onkin jo otettu ensiaskeleita etenkin tulevassa Overwatch-Liigassa, joka takaa pelaajilleen esimerkiksi minipalkan, eläkesuunnitelman ja sairausvakuutuksen.

Ei ole epäilystäkään siitä, etteikö eurheilu olisi poikkeuksellisen raaka ala täynnä kovaa kilpailua. Tämä ei kuitenkaan tarkoita, että eurheilulajien tulisi elää muiden pelien lyhyiden elinkaarien ja loputtomien jatko-osien mukaan. Automaattisesti ei lajien pitkäikäisyys tule kuitenkaan tapahtumaan, vaan sen eteen pitää tehdä kovasti työtä.

Kuvalähteet: Playstation, League of Legends, Starcraft