Paljon on ehtinyt tapahtumaan sitten viimevuotisen Overwatch-Liigan julkistuksen ja nykyhetken välissä. Kansan suurista epäilyksistä huolimatta näyttää kuitenkin siltä, että Liiga saadaan kuin saadaankin käyntiin. Se, millainen siitä tulee, on kuitenkin aivan eri asia.

Kun Overwatch-Liiga julkistettiin, mielessäni oli jotain aivan muuta kuin mitä tulemme ensi kuussa eteemme saamaan. "Tulevaisuuden globaali liiga varmistaa, että faneilla maailman joka kolkassa on joukkue jota kannustaa", luvattiin Liigan paljastusvideossa. Voisiko luvassa olla Blizzardin itsensä tukema järjestelmä, jonka kautta paikallisjoukkueet kykenevät nousemaan suoraan kotikaupungistaan maailman huipulle, kunhan vain taitoa riittää?

No ei kyllä ollut.

On mahdotonta sanoa, muuttuiko Overwatch-Liigan visio jossain vaiheessa, vai kommunikoiko paljastusvideo vain asiansa huonosti. Miljoonien dollarien ostokynnykset tekivät joka tapauksessa orgaanisesta ja spontaanisesta paikallisskenestä käytännössä mahdotonta.

Kaikesta huolimatta jaksan kuitenkin olla optimistinen Overwatch-Liigan suhteen. Siitä tuskin tulee sellaista läpihuutohittiä kuin Blizzard toivoisi, mutta siemenet menestyksekkääseen e-urheiluskeneen ovat olemassa, kunhan yhtiö vain muistaa olla avoinna palautteelle.

Sitä enemmän minua kiinnostaa, oliko Liigan kaupunkijoukkue-malli oikea valinta sen menestyksen kannalta?

Periaatteessa ajatus on hyvä: Hyödynnetään ihmisten jo olemassa olevaa kaupunki-identiteettiä kiinnostuksen luomiseen ja uusien fanien viekoitteluun. Olen kirjoittanut tästä jo aiemminkin, ja mielestäni kaupunkijoukkueilla on yhä potentiaalia e-urheilussa. Erittäin tehokkaita ne ovat uusien katsojine, ja jopa fanien, mukaan houkuttamiseen.

Näiltä osin Overwatch-Liiga tuntuu kuitenkin jääneen varsin laimeaksi keitokseksi. Ensinnäkin joukkueiden ylivoimainen keskittyminen Pohjois-Amerikkaan tarkoittaa, että suurelta osaa maailmasta jää oma "kotijoukkue" saamatta. Tämä on sääli, sillä pienellä säädöllä olisi voitu helposti saada isojakin alueita innostumaan Liigasta. Esimerkiksi Pohjoismaille riittäisi hyvin yksi "yhteisjoukkue". Onhan meillä eroistamme huolimatta selvä yhteinen identiteetti verrattuna Amerikkaan tai jopa Manner-Eurooppaan.

Toinen merkittävä piirre Liigassa on pelaajarajoitusten puute. Käytännössä tämä tarkoittaa, että esimerkiksi Lontoota edustaa sataprosenttisen eteläkorealainen rosteri. Samanlainen kaava toistuu myös Pohjois-Amerikassa, jonka useimmissa joukkueissa näkyy enemmän eurooppalaista kuin amerikkalaista väriä.

Toisaalta tämä lieventää jo äsken mainitsemaani edustusjoukkueiden puutetta. Kun pelaajat voivat olla mistä maasta tahansa (kuten perinteisissäkin e-urheilujoukkueissa), on valinnanvaraa enemmän. Esimerkiksi suomalaisille voi olla luontevaa kannustaa Los Angeles Gladiatorsia, jossa pelaa kaksi suomalaispelaajaa (Jonas "Shaz" Suovaara ja Benjamin "BigGoose" Isohanni).

Tämä kuitenkin myös pehmentää koko kotijoukkuesysteemin perusideaa. Kuinka helppoa on saada paikallisyleisöä (etenkin se e-urheilulle tuntematon jota Blizzard haluaa eniten tavoittaa) kannustamaan joukkuetta jotka eivät ole edes samasta maasta kotoisin, saatikka sitten kaupungista? Kyllähän pelaajat liikkuvat perinteisessä urheilussa kaupunkien välillä varsin vapaasti, mutta maat, se on jo isompi asia.

Ja kun sanon "ei samasta maasta kotoisin", en tarkoita etteikö maahanmuuttajilla olisi oikeutta kutsua uutta kotimaataan kodikseen. Kyseenalaistan vain sen, löytyykö Liigan pelaajilta ja paikallisilta faneilta sitä jaettua identiteettiä, joka on näiden välisen yhteyden kannalta elintärkeää.

Kenties osa heistä on innokas omaksumaan paikallisen kulttuurin omakseen ja onnistuu myös välittämään tämän faneillensa. Mutta sekin tarkoittaa rutkasti lisätyötä (esiintymisiä, videoita, sosiaalisen median viestintää yms.) verrattuna siihen, että Liiga olisi sisältänyt edes jonkinlaiset pelaajarajoitukset.

On myös hyvä muistaa, että nimenomaan paikallisilla faneilla on suuri merkitys Liigan kannattavuuden suhteen. Blizzard on painottanut tiedotteissaan paikallisten otteluiden, oheistuotemyyntien, tapahtumien ja muiden sen kaltaisten tekijöiden merkitystä. Juuri paikallinen myyntipotentiaali on myös ollut suuri syy siihen, miksi joukkueet ovat maksaneet miljoonia liigapaikoistaan.

Jos se potentiaali ei toteudu, voi Liigalla olla edessään perusteellinen remonttirumba.

Kuvalähteet: Houston Outlaws, Blizzard