Marraskuun 19 päivä vuonna 2017 sai yksi pitkäaikainen unelma täyttymyksen. Lukuisat tunnit, matkustaminen ja lasten luota poissaolo olivat saamassa arvoisensa palkkion. Niklas "Willkey" Ojalainen tarttui Pro Leaguen mestaruuspalkintoon ja tuuletti sydämensä pohjasta. Brasialialainen yleisö osoitti suosiotaan suomalaisjoukkueelle, vaikka tämä oli peitonnut paikallisen joukkueen finaaleissa ja jopa toiselle puolelle maailmaa välittyi tunne, että nyt on poika vihdoin löytänyt kotiin.

Brasiliassa Willkey antoi tunteikkaan haastattelun jossa hän kertoi uhrauksistaan pelaamisen hyväksi ja mitä hänelle merkitsi yleisön tuki ja mestaruus. Haastattelu oli juuri sellainen, mitä voisi kuvitell kentiltä väistyvän lajilegendan antavan viimeisiä kertoja kilpa-areenoilla. Allekirjoittanut oli aikalailla varma, että seuraava iso uutinen olisi joukkueen ilmoitus kapteenin uran loppumisesta ja seuraajan etsinnän aloittaminen.

Seuraava uutinen oli iso, mutta ei siinä mielessä mitä itse olin ounastellut. Penta Sports ilmoitti tehneensä sopimuksen Encen tähtipelaajan Ville "Sha77e" Palolan kanssa.

Shatten siirtyessä urallaan eteenpäin oli Encen vaihtoehdot rajalliset, sillä samantasoista korvaajaa ei olisi helppo suomesta löytää. Sopiva pelaaja kuitenkin löytyi ja joulukuussa Ence ilmoitti Aleksi "Uuno" Työppösen liittymisestä joukkueeseen.

Ence uudessa kokoonpanossaan.

Uunon tulo joukkueeseen otettiin yhteisössä vastaan innostuneella mielenkiinnolla. Kyseessä on monipuolinen ja peliä hyvin lukeva pelaaja, joka pystyy pelaamaan kaikkia rooleja molemmin puolin. Itsekin esittelin varovaisia arvioita kuinka Ence voisi muuttaa peliään ja hyödyntää uutta kokoonpanoaan maksimaalisesti.

Assembly Winter tapahtumassa joukkue esitteli kokonpanoaan tositoimissa ja voitti haasteottelussa Moti On Gamingin varsin hyvällä esityksellä. Joukkue vetäytyi vielä Encen pelitalolle loppusilausta varten ja suuntasi tämän jälkeen kohti Montrealin Invitational turnausta.

Encen esiintyminen Montrealissa oli varmasti joukkueelle ja sen faneille raju pettymys. Joukkue pelasi yhtenäisesti vain ajoittain ja oli vaikeuksissa kaikissa otteluissaan onnistuen silti voittamaan kaksi ottelua.

Debytantti Uuno esiintyi suhteellisen tasaisesti, mutta Willkeyn ja Juhani "Kantoraketti" Toivosen esitykset olivat hyvin epätasaisia ja usein romahduttivat joukkueen pelin heti erän alussa. Turnauksen pohjanoteeraus tuli jo toisessa ottelussa FaZe:a vastaan, jonka Ence hävisi suoraan 2-0 ja erin 10-1.

Vaikka Ence eteni jatkopeleihin oli Penta täysin ylitsepääsemätön este. Turnauksen jälkeen joukkue ilmoitti vetäytyvänsä korjaamaan peliään ennen maaliskuussa alkavaa tärkeää Pro Leagueta.

Käynnissä oleva Pro League on merkityksellinen, koska se viimeinen ns. lyhyt kausi. Seuraava on jo puolenvuoden mittainen uudella sarjasysteemillä pelattava. Tippuessaan Challenger Leagueen, joukkueet tulevat olemaan pitkään poissa parrasvaloista.

Ennen nykyisen kauden alkua julkistettiin uudet operaattorit joiden myötä pelin painopiste siirtyi suosimaan nopeampaa hyökkäämistä pommeille. Jo ennen ensimmäistä peliä Ence leiristä kuului viestiä ettei nykyinen meta ollut joukkueelle se kaikkein soveliain.

Otto "Pannari" Heikkinen

Pro Leaguen avauskierroksella vastaan asettui saksalainen 1UP eSports. Ottelu oli varsin tasainen numeroiden valossa, sillä molemmat pelatut kartat etenivät jatkoeriin ja päättyivät 6-4. Saksalaisten ottaessa ensimmäisen PL voittonsa jäi Encelle mietittävää 2-0 tappion jälkeen. Näkyvin ongelmakohta oli kapteenin todella heikko esiintyminen ottelussa.

Vaikka kyseessä on joukkuepeli ja joissain määrin yksilöt voivat kompensoida toistensa peliesityksiä niin silti tarvitaan tietynkaltaista tasoa, että näin voi tapahtua. Yksilöpelissä Willkey oli valitettavasti täysin hukassa saksalaisia vastaan ja ei onnistunut nostamaan tasoaan, jotta joukkueella olisi ollut todellinen mahdollisuus kamppailla voitosta.

Pelin jälkeen kapteeni totesi pelin olleen itseltään huono ja uuden metan teettävän joukkueella kovasti töitä.

Huolestuttavaa joukkueen kannalta oli huomata, että Invitationalin ja PL alkamisen välissä oli yli kuukausi aikaa laittaa peliä kuntoon. Tästä huolimatta joukkue kärsi aikalailla samankaltaisista ongelmista kuin Montrealissa. Peli näyttää väkinäiseltä suorittamiselta ja hajoaa helposti yksilöiden tehdessä virheitä tai hävitessä kaksinkamppailut. Mikä tappaa Encen pelin?

Ajatuksia herättäviä asioita joukkueen esityksissä on useita. Ottaako joukkue pelaajien vahvuuksista kaiken irti nykyisillä hyökkäys ja puolustus kokoonpanoilla? Pelaako joukkue itselleen sopivalla tavalla? Miksi joukkueen peli hajoaa kesken hyvienkin erien? Miten kommunikaatio ja tiedonkulku toimii pelaajien kesken ja Onko joukkueen kokoonpano enää Pro League tasoa?

Encellä on tällä hetkellä kaksi tasaisesti pelistä toiseen esiintyvää pelaajaa. Otto "Pannari" Heikkinen ja Uuno. Jouni "Bounssi" Salon sekä Kantoraketin taso heittelee liikaa ja Willkeyn taso ei tällä hetkellä riitä voittavaan Pro League pelaamiseen.

Peli ja Pro League menevät koko ajan eteenpäin ja kehittyvät. Myös pelaajien ja joukkueiden on kehitettävä peliään. Korkeimmalla tasolla ei riitä enää osa-aikainen panostus lajiin. Siegen Pro Leaguen ja Challenger Leaguen taso on noussut huimasti viimeisen vuoden aikana. Menestyminen vaatii kovaa panostusta harjoitteluun, suunnitteluun ja pelituntuman ylläpitoon.

Hävitessään Vitalitylle 2-0 toisessa ottelussaan Ence varmisti myös finaaliputkensa katkeamisen. Peli oli todella murheellinen joukkueen kapteenille ja tilastoihin merkittiinkin vain yksi frägi koko ottelussa. Vaikka tilastot eivät aina kerro totuutta niin tässä tapauksessa ne kuvastivat kapteenin esitystä.

Ottelun jälkeen Willkey julkaisi twiitin jossa kertoi pelaamisen vähyyden olevan suora syy vähemmän mairittelevaan suoritukseen.

Niklas "Willkey" Ojalainen

Uskoisin, että Encen leirissä mietitään tällä hetkellä kuumeisesti ja etsitään ratkaisua tilanteeseen. Finaalipaikka on vaihtunut karsimiseen liigapaikasta. Joidenkin arveluiden mukaan joukkue pelaa tulevaisuudestaan seuraavissa peleissä. Tilannetta ei auta lainkaan se, että Challenger Leaguessa on todella kovatasoisia joukkueita pyrkimässä ylöspäin. Pelin on löydyttävä ja aikaa ei ole paljon.

On hyvin todennäköistä, että pahimman skenaarion toteutuessa joukkue ei nykykokoonpanossaan jatka. Voi olla myös, että kokoonpano menee uusiksi vaikka sarjapaikka säilyisikin. Sen verran yskähtelevää joukkueen peli on ollut ja ilmeisestä yrityksestä huolimatta on käytännössä mennyt huonompaan suuntaan koko ajan.

Vaihtoehtoja Encellä on, mutta riskittömiä ei juurikaan. Radikaalein olisi siirtää kapteeni valmennuspuolelle ja ottaa korvaava pelaaja mukaan jo karsintoihin. Todennäköisempi vaihtoehto on kuitenkin se, että joukkue yrittää löytää toimivan pelikonseptin ennen karsintoja ja luottaa nykyiseen kokoonpanoon sarjapaikan säilyttämiseksi. Joka tapauksessa paineita on ja mietittävää riittää.

Niin mitä Encelle sitten oikein tapahtui Pro League finaalien jälkeen ja miksi joukkue on vajonnut taistelemaan paikastaan auringossa? Joku voi luulla, että joukkue menetti Sha77en mukana liikaa, mutta totta se ei ole. Joukkueessa olevat ongelmat olisivat läsnä myös jos pelaaja olisi jatkanut kokoonpanossa.  Yksi isoista syistä on 2/5 pelaajan pelaaminen tasaisesti koko ajan muiden hakiessa peliään enemmän tai vähemmän. Se ei vaan riitä jos joukkue aikoo menestyä.

Willkey mainitsi itse, että tunteja on vain niin paljon kun niitä on. Aikaa ei ole ollut riittävästi pelaamiseen. Joukkueen kannalta olisi tärkeää miettiä onko kaikkien panostus riittävä tällä tasolla pelaamiseen? Onko aikaa riittävään joukkueharjoitteluun, suunnitteluun ja yksilötaidon ylläpitoon? Jos joukkueella ei ole yhteistä aikaa rakentaa peliään on esitys aina yksilösuoritusten varassa.

Pitää myös muistaa, että pelaajilla on muutakin elämää mikä heijastuu suoritukseen. Varmasti nykyinen tilanne luo myös paineita. Paineessa suorittaminen ei kaikilta onnistu.

Totuus on, että yhtä yksittäistä syytä Encen heikkoon vuoteen 2018 ei ole. Ei ole yhtä asiaa, jonka korjaamalla kaikki muuttuu. Mainittujen asioiden lisäksi on varmasi myös muita syitä mitkä vaikuttavat joukkueeseen. Varmaa on, että suomen ykkösjoukkueella on edessään vielä vaikea kevät.

Vaikka kaikilla Ence faneilla(mukaanlukien allekirjoittanut) on edessään piinallisen jännittävä kevät niin silti toivoisi, että yksi Pro Leaguen pidetyimmistä ja arvostetuimmista pelaajista miettisi tulevaisuuttaan kauden jälkeen Pro League joukkueen kapteenina, joka vaikean kauden jälkeen johdatti joukkueensa voittoon tärkeimmällä hetkellä.

Kuvalähteet:Ence eSports, Ubisoft