Kiina ja Amerikat ilman suurempia yllätyksiä

Sekä Kiinassa että Amerikoissa ennakkosuosikit etenivät isoimmitta ongelmitta finaaliin asti, jossa NewBee päihitti odotetusti EHOME:n ja Digital Chaos selätti Shazamin. EHOME:n matka ei ollut aivan ongelmaton, sillä noususuhdanteinen CDEC.Youth otti heistä 2-0 voiton playoffsien ensimmäisellä kierroksella. Kun joukkueet kohtasivat uudestaan kaavion alemmassa osassa EHOME oli kuitenkin paremmin valmistautunut ja voitti tällä kertaa 2-0. Kumpikaan näistä joukkueista ei kuitenkaan kyennyt edes hidastamaan NewBeetä erityisesti, sillä NewBee seilasi koko karsinnan läpi 15-0 tuloksella.

Digital Chaos oli myös hyvässä vireessä, voittaen lohkonsa 8-0 ja playoffsien avauskierroksella Dragneel joukkueen 2-0. DC kuitenkin päätyi häviämään Shazamille 1-2 voittajien finaalissa, katkaisten heidän voittoputken. Dragneelin jouduttua antamaan DC:lle luovutusvoiton internet ongelmien takia DC sai toisen mahdollisuuden Shazamia vastaan finaalissa. Toden edessä Shazam oli kuitenkin aseeton neljästä eurooppalaisesta koostuvaa Digital Chaosia vastaan, ja DC voitti finaalin 3-0.

Nämä kaksi selkeätä voittoa ovatkin herättäneet uudestaan henkeen vanhoja keskusteluja koskien kutsuttuja joukkueita ja alueellisia karsintoja. Moni on ollut sitä mieltä että Kiinan yleisesti parhaana joukkueena pidettävä NewBee olisi hyvinkin voinut olla kutsuttujen listalla huomattavasti heikomman LGD:n edellä. Tämä on kuitenkin ongelmallista sillä NewBee ei oli ansainnut paikkaa pelaamalla LAN turnauksissa, kun taas LGD ylsi StarLadder Invitational turnauksen kolmannelle sijalle. NewBeellä oli mahdollisuus karsiutua sekä StarLadder Invitationaliin pelaamalla kolmannessa H-Cupissa sekä ESL One Manila turnaukseen heidän kiinalaisesta karsinnasta, mutta valitsi olla ottamatta osaa kumpaankaan heidän support pelaajan Wong 'ChuaN' Hock Chuanin ollessa Malesiassa uusimassa viisumiaan. Täten NewBeellä ei ole ollut tuloksia ja joutui todistamaan taitonsa karsinnan kautta.

Digital Chaos sen sijaan on nostanut uudestaan pöydälle eurooppalaisten joukkueitten pelaamisen Amerikoissa. Kuten Team Tinker ja Complexity heidän edellä, Digital Chaos on enimmäkseen eurooppalaisista pelaajista koostuva kokoonpano joka on amerikkalaisen organisaation alainen ja on valinnut muuttaa asumaan Yhdysvaltoihin. Valven sääntöjen mukaan joukkue lasketaan kuuluvan siihen alueeseen jossa se asuu ja pelaa, josta syystä enimmäkseen amerikkalainen Zephyr pelasi Kaakkois-Aasian karsinnoissa aikoinaan ja LGD.International laskettiin kiinalaiseksi joukkueeksi. Tämä on kuitenkin ongelmallista, sillä nyt kaksi kolmesta amerikkalaisesta edustajasta Manilassa tulee olemaan suurimmaksi osaksi eurooppalaisista pelaajista koostuvia.

Team Empire ja Mineski hienoina yllättäjinä voittoon

Moni veikkasi Vega Squadronia tai No Diggityä Euroopan karsintojen voittajaksi, mutta sen sijaan kreikkalainen musta hevonen Ad Finem ylsi finaaliin asti playoff kaavion yläosasta. Ad Finem päihitti Team Empiren 2-0 playoffsien ensimmäisellä kierroksella, jonka jälkeen Empire lähetti ensin Vega Squadronin ulos kilpailusta 2-1 tuloksella ja sen jälkeen No Diggityn myöskin 2-1 tuloksella. Finaalissa Ad Finem näytti hetkittäin siltä että olisivat voineet viedä koko turnauksen jymy-yllättäjänä, mutta lopulta Team Empire vei niukan 3-2 voiton. Team Empire kasattiin viime tingassa ennen pelaajavaihdosten takarajaa ja heidän "ongelmatapauksista" koostuvaa kokoonpanoa pidettiin alkuun yhtenä heikkoimmista IVY-maiden joukkueista.

Kaakkois-Aasiassa Mineski oli toinen suosikeista, joskin heidän heikko tulos ESL One Manilassa sekä heidän hiljattainen pelaajavaihdos joka toi joukkueen valmentajan Mark 'Cast' Pilarin aloituskokoonpanoon oletettiin osoittavan Mineskin olevan hieman heikossa kunnossa. Sen sijaan avointen karsintojen kautta noussut TNC Gaming on ollut jo pidempään iso suosikki seuraavaksi joukkueeksi jonka oletetaan tekevän läpimurron kansainvälisille kentille.

TNC kukisti Mineskin 2-1 voittajien finaalissa, mutta kun oli itse finaalin aika he näyttivät voimattomilta. Mineski tarjosi TNC:lle heidän kovasti arvostamaa Witch Doctoria, ja TNC valitsi lukita tämän kaikissa kolmessa finaalipelissä ensimmäisen vaiheen aikana. Täten Mineski varmisti että he pystyivät kontrolloimaan mitä TNC pelasi ja rakentamaan taktiikan joka peliin joka mahdollisti voiton ennakkosuosikkia vastaan. Mineski otti voiton ja paikan kotikatsomon edustajana Manila Majorissa 3-0 tuloksella.

Karsintojen voittajilla vaikein vasta edessä

On sanomattakin selvää että vaikka karsintojen voittaminen eteenkin Euroopassa ja Kiinassa on varsin vaikeaa, niin Manilassa vastaan tulevat joukkueet ovat yleisesti ottaen varsin eritasoisia. Yllättäjillä Mineskillä ja Team Empirella lienee varsin vaikeata nousta kahdeksan parhaan joukkoon, ja Mineski tulee kotiyleisön tuesta huolimatta olemaan monen asiantuntijan neljän ensimmäisenä tippuvan listalla. Myöskin Digital Chaos saattaa hyvinkin joutua toteamaan että vastus Manilassa on kerta kaikkiaan liikaa, vaikkakin joukkueessa on kaksi Team Secretin riveissä Shanghai Majorin voittanutta pelaajaa.

DC:llä on kuitenkin potentiaalia ja huomattava määrä raakaa taitoa josta oikealla tuella voi hyvinkin kuukaudessa muodostua melko vaarallinen joukkue. Team Empirellä on myöskin nuoria taitureita, ja eteenkin Roman 'RAMZES' Kushnarev ja Yaroslav 'Miposhka' Naidenov ovat suuria lupauksia jotka saattavat kantaa joukkuetta paperilla vahvempia joukkueita vastaan. Mutta vaikkakin DC ja Team Empire saattaa yllättää, niin yksi karsintojen läpi kulkenut on ylitse muiden, ja heidän menestys Manilassa ei ole yllätys vaan enempi oletus.

Kuten todettu, NewBee on paras kiinalainen joukkue tällä hetkellä, ja vaikka Kiina kollektiivisesti romahti Shanghai Majorissa niin monet näkevät NewBeen isona suosikkina Manilan osalta. Monet ovat jo nyt valmiita laittamaan NewBeen lähes varmuudella neljän parhaan joukkoon, mutta eteenkin jos he pystyvät näyttämään yhtä vahvaa peliä ensi viikolla alkavassa EPICENTER turnauksessa niin heidän ennakkosuosikin paikka tulee olemaan aivan selvä. Ainut kysymysmerkki on mikäli NewBee näytti korttinsa liian aikaisin. Monet länsimaiset haastajat ovat jo huomanneet heidän vahvat pelit karsinnoissa ja heidän voidaan olettaa alkavan työstämään taktiikoita joilla kaataa vahvaan alkuun päässeen NewBeen Manilassa.