Torstai-iltana suomalainen Siege -yhteisö istui tiukasti vastaanottimien ääressä sillä oli aika pelata Challenger Leaguen finaalit. Finaalien voittaja nousisi suoraan Pro Leagueen ja häviäjä karsisi paikasta Pro Leaguen toiseksi viimeistä joukkuetta vastaan.

Finaalissa vastaan asettui kauden ylivoimainen valtias, Team Empire.

Ensimmäisenä pelatussa kartassa Oregonissa oli selkeästi nähtävissä millä panoksilla pelattiin. Encen peli oli hermostunutta ja pelaajat tekivät ratkaisuja hätäisesti, huonolla ajoituksella. Oregon olikin lähinnä Danil"JoyStiCK"Gabovin näytöstä pelaajan poimiessa päitä pelottavaan tahtiin. Loppujen lopuksi kartta oli nopeasti ohi 6-1  ja Gabov istui tuloslistan huipulla varsin reippaalla 16 fragillaan.

Ence valmentaja Kevin"Sua"Stahnke keitteli nopeaan tahtiin käärmekeitot, jonka lisäksi tuli selkeä taktinen operaattorihylkäys seuraavaan karttaan. Ence poisti Bankissa Ashin pelattavien operaattoreiden joukosta. Vaikka Ashia ei kovin usein nähdä hylättävän niin tässä tapauksessa valinta oli varsin selkeä.

Taktinen muutos näytti auttavan ja myöskin lisääntynyt pelitila antoi Encelle mahdollisuuden nousta otteluun mukaan. Tasatahtiin edennyt kartta päättyi lopulta suomalaisille 6-4 Ence -kapteeni Niklas"Willkey"Ojalaisen johtaessa edestä. Vallitseva piirre oli Encen haluttomuus antaa periksi vaikka kartta alkoi parilla varsin murheellisella erällä.

Kolmantena karttana nähtiin Consulate, joka täydensi klassikkokarttojen finaalin. Tällä kertaa nähtiin miksi Venäläinen Team Empire hallitsi suvereenisti menneen kauden pelejä. Joukkue ei hätkähtänyt hävitystä kartasta vaan laittoi uuden vaihteen silmään ja suorastaan käveli Pro Leagueen voittamalla viimeisen kartan 6-2.

Kapteeni Ojalainen oli tänäänkin pelipäällä.

Ei voi jäädä tuleen makaamaan

Hävityn finaaliin lisäksi Encellä oli nyt kiusanaan turnausjärjestäjä. Pudotuspeli ranskalaista Vitalityä vastaan odotti puolen tunnin päässä siitä kun oli GG:t kirjoitettu Empirelle. Valmentaja Stahnke komensi miehistön jäähylle ja nollaamaan itseään pois koneen äärestä.

Ence pääsi tarttumaan härkää sarvista, sillä ensimmäisenä karttana pelattiin juuri samainen Consulate mihin edellinen ottelu päättyi. Kolmen kartan kovavauhtinen lämmittely oli hellinyt suomalais-belgialaisen viisikon ranteet sopivaan rentouteen sillä joukkue rallatteli iloisesti 6-2 karttavoittoon.

Ranskalaisten peli oli todella kohmeessa sillä joukkue keräsi yhteensä 14 fragia koko kartassa kun Aleksi "UUNO" Työppösellä niitä oli 13.

Seuraavassa kartassa Vitality näytti, että sen riveissä on kovissa liemissä keitettyjä pelaajia, vaikka joukkue olikin menettänyt kauden loppupuolella johtotähtensä Bastien "Biboo" Dulacin.

Bankissa rauhallisesti pelannut Vitality tuntui tylsyttävän Encen täydellisesti ja eteni jo 5-1 tilanteeseen ennenkuin suomalaisten rytmi alkoi löytyä. Lopulta etumatka oli kuitenkin liikaa ja tämäkin ottelupari siirtyi ratkaistavaksi viimeiseen karttaan Borderiin.

Ville"Sha77e"Palola

 

Henkinen kantti ratkaisee

Borderissa Ence asettui puolustamaan ensimmäisellä puoliskolla. Molemmat joukkueet olivat varmasti tietoisia siitä, mikä kartan panoksena tulisi olemaan. Pro League -paikka ensi kaudeksi ja häviäjälle puolen vuoden korpivaellus ennen seuraavaa mahdollisuutta nousta takaisin.

Ence -puolustus oli timanttista laatua ja Vitality ei tuntunut löytävän juuri keinoja sen läpäisemiseen, vaikka nopeuttikin peliään. Varsinkin kolmannen erän loistava clutch -pelaaminen Ojalaiselta ja Jouni"Bounssi"Salolta oli omiaan murentamaan ranskalaisten itseluottamusta.

Ence puolusti menestyksekkäästi koko ensimmäisen puoliajan ja puoli vaihdettiin tilanteessa 5-0 Encelle, Pro League paikka oli yhden erävoiton päässä. Encen aloittaessa hyökkäämään nähtiin myös Lion, jota ei hylätty tässä kartassa.

Vitalitylle jää varmasti mietittävää, sillä he eivät koskeneet ollenkaan tähän varsin ylivoimaiseen operaattoriin omalla hyökkäysvuorollaan. Vaikea kuvitella, että he olisivat olleet niin tottuneet sen hylkäämiseen ja siitä syystä eivät huomioineet operaattorin olevan itseasiassa käytössä. Voi vain miettiä oliko paineilla vaikutusta asiaan.

Border oli täyttä puolustuksen juhlaa tilanteeseen 5-2 asti. Lopulta Ence onnistui ottamaan erän ainoan hyökkäysvoiton ja raskaan illan päätteeksi palasi Pro Leagueen ensi kaudeksi.

Kapteeni Ojalainen kommentoi taiston tauottua Eurheilu.com:lle : "Henkinen kantti on tärkeintä näissä peleissä. On todella stressaavaa odotella sitä ottelua, jossa kaikki ratkaistaan. Tämä oli nimenomaan yksi syistä miksi Sha77e haluttiin takaisin joukkueeseen. Äärimmäisen kova henkisesti ja loistava hengenluoja otteluiden aikana. Toki osaa mies myös ampua. Ennen kauden alkua päätettiin, että palaamme ylös, vaikka tiedettiin tien olevan pitkä. Nyt kaikki se kova työ lopulta palkittiin. Paluu Pro Leagueen on tietysti henkilökohtaisella tasolla todella tärkeä asia. Tällä tasolla aina aiemmin pelattu ja nyt ollaan taas niinsanotusti "kotona". Tottakai PL status myös mahdollistaa tiettyjä asioita niin henkilökohtaisella- kuin myös joukkuetasolla. Näistä kuitenkin lisää myöhemmin. Kaiken kaikkiaan kuitenkin todella helpottunut fiilis."

Kuvalähteet: Liquipedia, Ence